Stephen Curry est plus humain et brillant que jamais

BOSTON – Stephen Curry démoralisait les Celtics quand il décidé d’improviser. Après avoir dribblé pour dépasser Marcus Smart, qui se trouve être l’un des défenseurs les plus féroces de la NBA, Curry s’est retrouvé à jauger Robert Williams, un centre de 6 pieds 9 pouces dont les baskets auraient tout aussi bien pu être remplies de béton.

Curry a pris un dur dribble, laissant Williams dans son sillage, avant de se lever du terrain pour couler un flotteur de 12 pieds qui a prolongé l’avance de Golden State dans le quatrième match de la finale de la NBA vendredi soir.

C’était une scène qui semblait familière mais nouvelle, la même mais quelque peu différente. Curry a passé sa carrière à remplir des jeux avec des 3 points paraboliques et des entraînements éblouissants vers le cerceau. Mais maintenant, à 34 ans, après avoir passé les deux dernières saisons à errer dans le désert du basket-ball avec ses coéquipiers, il a été occupé à organiser une renaissance.

Et c’est sa performance – 43 points et 10 rebonds sur un pied gauche douloureux – qui a fait vibrer les fans de basket avant le match 5 lundi soir à San Francisco. La série est à égalité 2-2.

“Il n’allait pas nous laisser perdre”, a déclaré son coéquipier Draymond Green.

Mis à part la stature relativement légère de Curry – à 6 pieds 2 pouces, il est un arbuste dans la forêt de séquoias de la NBA – il pourrait être difficile pour les humains ordinaires de s’identifier à lui. C’est un athlète hautement qualifié et le plus grand tireur qui ait jamais vécu. Il a remporté deux prix du joueur le plus utile de la NBA. Architecte d’un empire du divertissement en expansion, il joue au golf avec l’ancien président Barack Obama pendant son temps libre.

Et pendant cinq saisons, de 2014 à 2019, Curry s’est assis au sommet du monde du basket-ball.

Peu de gens deviennent les meilleurs dans quoi que ce soit, et les victoires peuvent sembler insaisissables. Vous êtes coincé dans la file d’attente la plus lente. Vous méritiez cette promotion. Vous voulez aussi pouvoir acheter une maison dans ce quartier. Mais Curry a aidé les masses ordinaires à se sentir comme des gagnants à ses côtés, même s’ils voulaient que son équipe perde.

Alors que Curry menait Golden State à cinq apparitions consécutives en finale de la NBA, remportant trois championnats, les fans adverses se présentaient tôt pour les matchs juste pour pouvoir le regarder s’échauffer. Au Madison Square Garden, où les lumières sont tamisées et le court est une scène, les chants du MVP étaient pour lui. À Los Angeles, à Houston, à Philadelphie et à Miami, des villes avec leurs propres All-Stars, les rugissements et les foules, les oohs et les aahs – ils ont claironné le sien Arrivées.

En cours de route, il a poussé ses coéquipiers à transformer le basket-ball en grand art. Ils ont tiré avec précision. Ils bougeaient avec la grâce des danseurs de ballet. Et dans un sport saturé d’ego surdimensionnés et d’énormes chèques de paie, ils savouraient le passage à l’homme ouvert.

Et puis est venu Kevin Durant, tous bras et jambes et sauteurs de 25 pieds. Après avoir perdu contre LeBron James et les Cleveland Cavaliers lors de la finale de la NBA 2016, Golden State avait recruté avec succès Durant pour signer en tant qu’agent libre. Était-ce un appel à l’aide, une reconnaissance que l’équipe avait de la place pour l’amélioration ? Ou les riches devenaient-ils simplement plus riches ?

“Nous étions l’empire du mal pendant un certain temps”, a déclaré Rick Welts, l’ancien président de l’équipe, dans une récente interview.

Durant, bien sûr, était redoutable avant de rejoindre Golden State. Après avoir été nommé MVP de la ligue en 2014, il a décrit sa mère, Wanda, comme la « vraie MVP » dans un discours émouvant. L’insensibilité de l’époque actuelle a finalement transformé cette expression d’humilité en un mème, qui allait bientôt se retourner contre lui : Entre Durant et Curry à Golden State, qui était le vrai MVP ?

Cette question – des trolls des médias sociaux, des personnalités de la télévision et des amateurs de sport aiguilletés – était une fouille chez Durant, mais son tranchant a également blessé Curry. Golden State était devenu trop bon.

Effectivement, Durant était une force dans les championnats consécutifs, ce dernier un balayage de quatre matchs des Cavaliers. Il y avait un sentiment d’inévitabilité sans joie à propos de Golden State: tout ce qui n’était pas un championnat était un échec.

Et puis la dynastie s’est effondrée. Lors de la finale de 2019, Klay Thompson et Durant ont subi de graves blessures alors que les Raptors de Toronto organisaient une surprise pour remporter leur premier titre. Thompson s’est absenté la saison suivante après une opération au genou. Durant est parti pour les Nets en agence libre. Et Curry s’est cassé la main gauche, ratant tous les matchs sauf cinq alors que Golden State a terminé avec le pire record de la NBA

En quelques mois, l’équipe la plus dominante de la ligue s’est transformée en un projet de rénovation. Pire encore, Thompson s’est rompu le tendon d’Achille lors d’un entraînement avant le début de la saison dernière, et Golden State n’a pas réussi à se qualifier à nouveau pour les séries éliminatoires.

Cette saison, rien n’était garanti. Golden State était passé d’indomptable à vulnérable, une version battue de son jeune moi. Mais l’équipe n’était pas totalement brisée. Le retour de Thompson en janvier après une absence de 941 jours a été célébré comme un triomphe et une véritable merveille médicale. Il s’est envolé pour un dunk lors de son premier match.

Les finales ont été un microcosme du long chemin de retour de Golden State – une belle lutte. Après avoir partagé les deux premiers matchs de la série à San Francisco, Golden State a perdu le match 3 à Boston et Curry s’est blessé au pied gauche dans les dernières minutes lorsque Al Horford des Celtics a atterri sur lui dans une course pour un ballon perdu.

Par la suite, il a été laissé à Thompson d’offrir un peu d’espoir, disant qu’il “obtenait de grandes vibrations de 2015”, une référence à la finale de 2015, à l’époque où Golden State était à la traîne des Cavaliers, 2-1, avant de concevoir un retour pour tout gagner, le premier de l’équipe de l’ère Curry.

Plus largement, Thompson a cité l’expérience des séries éliminatoires de Golden State comme positive. Quand il était plus jeune, dit-il, il y avait des trappes partout. Enclin à se sentir anxieux lorsqu’il est à la traîne dans une série, il était susceptible d’être trop confiant avec une avance. Maintenant, il était plus âgé mais plus sage.

“Vous ne pouvez pas vraiment vous détendre avant le buzzer final du match de clôture”, a-t-il déclaré. “C’est la partie la plus difficile des séries éliminatoires – vous devez gérer le fait d’être mal à l’aise jusqu’à ce que la mission soit terminée.”

Curry a bien dormi après le match 3, a-t-il dit, et a gardé son pied gauche dans un seau de glace chaque fois que possible. L’accent était mis sur la récupération et la réparation de son corps endolori. (Steph Curry : Tout comme nous.) Il ne savait qu’une chose avec certitude : il allait jouer dans le match 4.

Précisément 75 minutes avant le conseil d’ouverture de vendredi, Curry est apparu pour sa routine d’échauffement d’avant-match. Vêtu de noir, à l’exception notable de baskets couleur lavande, il a commencé par faire cinq lay-ups. Il s’est ensuite déplacé vers le coude gauche, où il a hissé une série de tirs avec sa main gauche, qui est sa main gauche, et en a raté neuf d’affilée pour le plus grand plaisir de centaines de fans des Celtics arrivés tôt.

Mais au cours des 20 minutes suivantes, quelque chose d’étrange mais pas tout à fait inattendu s’est produit: la foule a commencé à murmurer d’admiration et d’appréciation alors que Curry a coulé 136 des 190 tirs, dont 46 des 72 à 3 points, dont quelques-uns juste à l’intérieur du demi-terrain. Les fans ont sorti leurs téléphones portables pour enregistrer le moment pour la postérité. Les enfants criaient pour des autographes.

“Les gens pensent que son coup est comme le swing de Ken Griffey Jr. C’est tellement beau qu’on pense qu’il n’a jamais à travailler dessus”, a déclaré Bob Myers, le directeur général de l’équipe, dans une interview pendant la saison régulière. “Mais c’est tout sauf vrai. Quand vous regardez derrière le rideau, vous voyez le travail.

Il était une fois, les exploits de Curry semblaient magiques – et ils le sont toujours. Mais au cours des dernières saisons, alors que Golden State errait dans un désert de blessures et d’incertitudes, Curry et ses coéquipiers ont révélé que le succès n’arrive pas par accident, qu’il faut beaucoup d’efforts et de détermination. Bien sûr, ce sont toujours des savants du basket-ball, mais ce sont des savants qui ont montré au monde leurs devoirs.

“Gagner, perdre, quoi que ce soit, quelle que soit la façon dont vous jouez, vous devez continuer à revenir au puits pour continuer à affiner la trousse d’outils et trouver des moyens de faire évoluer votre jeu”, a déclaré Curry. “C’est la partie la plus difficile de ce que nous faisons.”

Après avoir aidé à forcer les Celtics à un revirement tardif qui a essentiellement scellé la victoire de vendredi, Curry et Thompson ont célébré en balançant leurs bras à l’unisson. Thompson, qui connaît Curry mieux que quiconque, a déclaré que son coéquipier n’avait jamais joué un meilleur match en finale. On a demandé à Curry s’il était d’accord avec l’évaluation de Thompson.

“Je ne classe pas mes performances, cependant”, a-t-il déclaré. “Juste gagner le match.”

A ce stade, il sait ce qui compte.

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