Réservoirs californiens: les deux plus grands de l’État sont déjà à des «niveaux extrêmement bas» et la saison sèche ne fait que commencer

Des années de faibles précipitations et de faible accumulation de neige et des vagues de chaleur plus intenses ont alimenté directement les conditions de sécheresse pluriannuelles et incessantes de l’État, drainant rapidement les réservoirs de tout l’État. Et selon le rapport de cette semaine du US Drought Monitor, les deux principaux réservoirs sont à des “niveaux extrêmement bas” au moment de l’année où ils devraient être les plus élevés.
Cette semaine, le lac Shasta n’est qu’à 40 % de sa capacité totale, le plus bas jamais atteint début mai depuis le début de la tenue des registres en 1977. Pendant ce temps, plus au sud, le lac Oroville est à 55 % de sa capacité, ce qui est de 70% de l’endroit où il devrait être à peu près à cette heure en moyenne.
Le lac Shasta est le plus grand réservoir de l’État et la pierre angulaire du projet Central Valley de Californie, un système d’eau complexe composé de 19 barrages et réservoirs ainsi que de plus de 500 milles de canaux, s’étendant de Redding au nord, jusqu’au sud jusqu’au les paysages frappés par la sécheresse de Bakersfield.

Les niveaux d’eau du lac Shasta sont maintenant inférieurs à la moitié de la moyenne historique. Selon le Bureau of Reclamation des États-Unis, seuls les clients agricoles qui sont les principaux détenteurs de droits sur l’eau et certains districts d’irrigation de l’est de la vallée de San Joaquin recevront les livraisons d’eau du projet Central Valley cette année.

“Nous prévoyons que dans la seule vallée de Sacramento, plus de 350 000 acres de terres agricoles seront mises en jachère”, a déclaré à CNN Mary Lee Knecht, responsable des affaires publiques pour la région Californie-Grand Bassin du Bureau. Pour la perspective, c’est une zone plus grande que Los Angeles. “Les villes et villages qui reçoivent [Central Valley Project] l’approvisionnement en eau, y compris les communautés de la Silicon Valley, a été réduit aux seuls besoins de santé et de sécurité.”

La chute de l’offre est en jeu, a déclaré Jessica Gable de Food & Water Watch, un groupe de défense à but non lucratif axé sur la sécurité alimentaire et hydrique ainsi que sur le changement climatique. La chaleur estivale imminente et les pénuries d’eau, a-t-elle déclaré, frapperont le plus durement les populations les plus vulnérables de Californie, en particulier celles des communautés agricoles.

“Les communautés de toute la Californie vont souffrir cette année pendant la sécheresse, et c’est juste une question de combien elles souffrent encore”, a déclaré Gable à CNN. “Ce sont généralement les communautés les plus vulnérables qui vont souffrir le plus, donc généralement la vallée centrale vient à l’esprit parce que c’est une partie déjà aride de l’État avec la plupart de l’agriculture de l’État et la plupart du développement énergétique de l’État, qui sont à la fois les industries gourmandes en eau.”

‘Seulement 5%’ d’eau à fournir

Le lac Oroville est le plus grand réservoir du système State Water Project de Californie, qui est distinct du projet Central Valley, exploité par le California Department of Water Resources (DWR). Il fournit de l’eau à 27 millions de Californiens et à 750 000 acres de terres agricoles.

L’année dernière, Oroville a subi un coup dur après que les niveaux d’eau ont plongé à seulement 24% de la capacité totale, forçant une centrale hydroélectrique cruciale en Californie à fermer pour la première fois depuis son ouverture en 1967. Le niveau d’eau du lac était bien en dessous des rampes de mise à l’eau, et des tuyaux d’admission exposés qui envoyaient généralement de l’eau pour alimenter le barrage.

Bien que de fortes tempêtes vers la fin de 2021 aient atténué les niveaux record du lac, reprenant les opérations de la centrale électrique, les responsables de l’eau de l’État se méfient d’une autre situation désastreuse alors que la sécheresse s’aggrave cet été.

“Le fait que cette installation ait fermé en août dernier ; cela ne s’était jamais produit auparavant, et les perspectives que cela se reproduise sont très réelles”, a déclaré le gouverneur de Californie, Gavin Newsom, lors d’une conférence de presse en avril lors d’une visite du barrage d’Oroville, notant le climat. La crise modifie la manière dont l’eau est acheminée dans la région.

Selon le DWR, les faibles niveaux des réservoirs d’Oroville poussent les agences de l’eau qui s’appuient sur le projet de l’État à “ne recevoir que 5% de leurs approvisionnements demandés en 2022”, a déclaré Ryan Endean, porte-parole du DWR, à CNN. “Ces agences de l’eau sont invitées à adopter des restrictions obligatoires d’utilisation de l’eau afin d’étirer leurs approvisionnements disponibles tout au long de l’été et de l’automne.”

Le Bureau of Reclamation et le DWR, de concert avec les agences fédérales et étatiques, prennent également des mesures sans précédent pour protéger le saumon quinnat hivernal en voie de disparition pour la troisième année consécutive de sécheresse. Les responsables de la remise en état sont en train de sécuriser des unités de refroidissement temporaires pour refroidir l’eau dans l’une de leurs écloseries.

Le lac Shasta, le plus grand réservoir d'eau de Californie, est la principale source de collecte et d'acheminement de grandes quantités d'eau à travers la vallée centrale et dans le delta de la rivière Sacramento, où commence le projet d'eau de l'État de Californie (alias California Aqueduct), déplaçant l'eau vers Californie du Sud et toutes les régions intermédiaires.

Les deux réservoirs sont une partie vitale du système hydraulique plus vaste de l’État, interconnectés par des canaux et des rivières. Ainsi, même si les plus petits réservoirs ont été reconstitués par les précipitations hivernales, la chute des niveaux d’eau à Shasta et Oroville pourrait encore affecter et drainer le reste du système d’eau.

Le niveau d’eau du lac Folsom, par exemple, a atteint près de 450 pieds au-dessus du niveau de la mer cette semaine, soit 108% de sa moyenne historique à cette période de l’année. Mais avec les faibles niveaux d’eau de Shasta et d’Oroville, les rejets d’eau annuels du lac Folsom cet été pourraient devoir être plus importants que la normale pour compenser les importantes pénuries des autres réservoirs.

La Californie dépend des tempêtes et des précipitations hivernales pour accumuler l’accumulation de neige dans la Sierra Nevada, qui fond ensuite progressivement au printemps et reconstitue les réservoirs.

Confrontée à des années sèches consécutives et à des vagues de chaleur record poussant la sécheresse en territoire historique, la Californie a eu un avant-goût de la pluie qu’elle recherchait en octobre, lorsque la première grosse tempête de la saison a poussé à terre. Puis fin décembre, plus de 17 pieds de neige sont tombés dans la Sierra Nevada, ce qui, selon les chercheurs, était suffisant pour battre des records vieux de plusieurs décennies.
Les responsables du lac Powell prennent des mesures d'urgence sans précédent pour retarder les libérations d'eau alors que le niveau chute
Mais les précipitations ont stagné en janvier et la teneur en eau du manteau neigeux de l’État cette année n’était que de 4 % de la normale à la fin de l’hiver.
Plus bas dans l’État de Californie du Sud, les responsables du district de l’eau ont annoncé la semaine dernière des restrictions d’eau sans précédent, exigeant des entreprises et des résidents de certaines parties des comtés de Los Angeles, Ventura et San Bernardino de réduire l’arrosage extérieur à un jour par semaine à compter du 1er juin.

Gable a déclaré que la Californie entre dans un avenir beaucoup plus chaud et plus sec que quiconque n’a connu auparavant, les responsables et les résidents doivent repenser la façon dont l’eau est gérée à tous les niveaux, sinon l’État continuera à ne pas être préparé.

“L’eau est censée être un droit humain”, a déclaré Gable. “Mais nous ne pensons pas cela, et je pense que tant que cela ne changera pas, malheureusement, la pénurie d’eau continuera d’être un symptôme de l’aggravation de la crise climatique.”

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