Pourquoi vendre les actifs des oligarques russes prendra des années

Le gouvernement américain était si satisfait de la saisie rapide du yacht de 255 pieds d’un oligarque russe sur l’île méditerranéenne de Majorque le mois dernier qu’il a publié une vidéo sur YouTube du moment où des agents du FBI et les autorités espagnoles ont grimpé sur la passerelle. Le yacht de 90 millions de dollars appartenant à Viktor Vekselberg, appelé le Tango, était le premier grand prix du gouvernement dans une campagne contre les milliardaires étroitement liés au Kremlin.

Le Tango n’est qu’une fraction du milliard de dollars en yachts, avions et œuvres d’art – sans parler des centaines de millions en espèces – que les États-Unis ont identifié comme appartenant à de riches alliés du président russe, Vladimir V. Poutine, depuis l’invasion de Ukraine. Le juge magistrat américain Zia M. Faruqui, qui a approuvé la saisie, a qualifié la poursuite du yacht par une nouvelle équipe du ministère de la Justice appelée groupe de travail kleptocapture de “juste le début du jugement qui attend ceux qui faciliteraient les atrocités de Poutine”.

Le bilan peut prendre un certain temps.

Saisir des actifs, qu’il s’agisse d’un yacht ou d’un compte bancaire, est la partie la plus facile. Pour les confisquer définitivement, le gouvernement doit généralement suivre un processus potentiellement lourd connu sous le nom de confiscation civile, qui nécessite de prouver à un juge que les actifs ont été obtenus à partir du produit d’un crime ou par le biais du blanchiment d’argent. Ce n’est qu’alors que le gouvernement possède réellement les actifs et a le pouvoir de les liquider.

Tout cela peut prendre des années, surtout si l’ancien propriétaire est enclin à contester l’action en confiscation devant les tribunaux.

Espérant accélérer les choses – et faire en sorte que le produit des actifs saisis soit rapidement remis au gouvernement ukrainien – la Maison Blanche a annoncé la semaine dernière un plan qui permettrait aux autorités américaines de poursuivre plus facilement certains actifs de l’oligarque par le biais d’une procédure administrative menée par le Département du Trésor. Bien qu’il n’ait pas fourni de détails sur son plan, les responsables de l’administration ont déclaré que la nouvelle procédure fournira une procédure régulière adéquate et permettra un examen “accéléré” par un tribunal fédéral.

La proposition de la Maison Blanche changerait considérablement la façon dont le gouvernement gère les saisies d’actifs de grande valeur. Généralement, la confiscation administrative est utilisée dans les cas moins médiatisés, destinés à des actifs d’une valeur de 500 000 $ ou moins. De tels efforts ne sont pas vraiment conçus pour les maisons de luxe ou les yachts massifs, sans parler des énormes sommes d’argent que les riches Russes auraient cachées dans des comptes bancaires américains ou investies dans des fonds spéculatifs et des sociétés de capital-investissement.

“L’idée d’un yacht ou d’un jet évalué à des centaines de millions saisis et liquidés administrativement est un nouveau territoire”, a déclaré Franklin Monsour Jr., ancien procureur fédéral et avocat de la défense en col blanc chez Orrick à New York.

M. Monsour a déclaré que l’administration et le Congrès pensaient peut-être que de nombreux oligarques russes ne contesteraient pas en justice un nouveau processus accéléré, car cela risquerait de se soumettre à la juridiction américaine.

“Ce sera probablement sans défi”, a-t-il déclaré. “Et le gouvernement le sait.”

Même si les procureurs sont obligés de procéder dans certains cas par le processus de confiscation civile plus typique, le litige pourrait aller plus vite que la normale pour la même raison, a déclaré M. Monsour.

Il y a des indications que le rythme des crises s’accélère. Jeudi, les procureurs ont déclaré que les autorités des Fidji travaillant avec le groupe de travail avaient saisi un méga yacht de 300 millions de dollars appartenant à Suleiman Kerimov, un magnat de l’or russe. Mais dans un signe que le groupe de travail peut être réticent dans certains cas à exposer son savoir-faire dans la recherche d’actifs, l’affidavit de 24 pages présenté à un juge fédéral à l’appui de la saisie a été fortement expurgé.

Plus le gouvernement saisit d’actifs coûteux, plus il a de raisons d’accélérer le processus de confiscation : les propriétés de luxe doivent être correctement entretenues, sinon leur valeur chutera avant de pouvoir être vendues à quelqu’un d’autre dans le petit groupe de personnes qui peuvent se le permettre. eux.

“Pour les yachts qui languissent dans les ports, il y aura des actifs dépensés pour entretenir les véhicules”, a déclaré Daniel Tannebaum, expert en crimes financiers au cabinet de conseil Oliver Wyman et ancien responsable du Trésor. “Certains de ces actifs peuvent rester assis pendant une période extrêmement longue.”

Mais les autorités américaines cherchent à faire plus que simplement dépouiller les oligarques de leurs biens les plus précieux. Elizabeth Rosenberg, secrétaire adjointe pour le financement du terrorisme et les crimes financiers au Trésor, a déclaré que l’un des objectifs était de “saper l’architecture financière que la Russie utilise pour déplacer de l’argent”.

Au fil des ans, la Russie et ses oligarques sont devenus habiles à utiliser un défilé de sociétés fictives dans des endroits comme les îles Vierges britanniques pour transférer de l’argent de Chypre aux îles Caïmans à Jersey, dans les îles anglo-normandes, tous des endroits avec une histoire d’être vu par les investisseurs comme des paradis fiscaux. Le groupe de travail recherchera des preuves que des oligarques prennent des mesures pour échapper illégalement aux sanctions en transférant subrepticement de l’argent et des biens à une personne ou à une entité commerciale non autorisée.

Le mois dernier, les procureurs fédéraux de Manhattan ont déposé des accusations criminelles contre Konstantin Malofeyev pour avoir transféré illégalement 10 millions de dollars d’une banque américaine à un associé en Grèce. M. Malofeyev, qui a récemment qualifié l’invasion russe de l’Ukraine de “guerre sainte”, a fait l’objet d’une ordonnance de sanctions du département du Trésor en 2014 après l’invasion russe de la Crimée, une partie de l’Ukraine qu’elle a finalement annexée.

En octobre, des agents fédéraux ont fait une descente dans un manoir appartenant au milliardaire russe Oleg Deripaska à Washington et ont saisi un large éventail d’actifs, dont un tableau de Diego Rivera. Les autorités ont pris des mesures en réponse aux soupçons selon lesquels M. Deripaska avait tenté d’échapper aux sanctions en transférant une partie de son argent, a rapporté Bloomberg le mois dernier.

Les autorités américaines poursuivent les actifs appartenant à M. Deripaska, un industriel proche de M. Poutine, depuis une ordonnance de sanction en 2018 qui répondait en partie à l’ingérence de la Russie dans l’élection présidentielle de 2016. Un an plus tard, M. Deripaska a poursuivi le gouvernement américain, affirmant que la désignation des sanctions était basée sur des rumeurs et l’avait rendu « radioactif » dans le milieu des affaires. Il y a six semaines, une cour d’appel fédérale a rejeté ses demandes.

Depuis que les forces russes ont envahi l’Ukraine en février, le département du Trésor a imposé des sanctions à plus de 530 Russes bien connectés. Andrew Adams, le procureur fédéral qui dirige le nouveau groupe de travail sur la kleptocapture, a déclaré qu’une grande partie des premiers travaux de son équipe impliquait un partage “sans précédent” d’informations sur ces personnes avec des sociétés financières américaines, des responsables du Trésor et des groupes d’application de la loi à l’étranger.

Même sans prendre possession d’un actif, le groupe de travail peut rendre difficile son utilisation par le propriétaire, a déclaré M. Adams, un procureur fédéral chevronné de Manhattan qui s’est concentré sur les affaires de blanchiment d’argent et de confiscation d’actifs.

“Dans le passé, je considérerais une victoire comme une condamnation”, a déclaré M. Adams. “Maintenant, il pourrait s’agir d’obtenir d’une compagnie d’assurance qu’elle annule la couverture d’une police pour le yacht d’un oligarque.”

Bien qu’il soit possible pour le gouvernement de saisir des actifs dans le cadre d’une affaire pénale, a déclaré M. Adams, il est peu probable que le gouvernement emprunte cette voie. Cela nécessiterait l’arrestation et la condamnation de leurs propriétaires – un processus encore plus intimidant que le procès civil ou la procédure administrative accélérée qu’envisage la Maison Blanche.

Mais même le processus de confiscation civile exige que le gouvernement montre des preuves de conduite criminelle.

En approuvant la saisie du Tango, le juge Faruqui a déclaré que les autorités fédérales avaient prouvé que M. Vekselberg avait acheté le yacht – détenu par une série de sociétés fictives – avec « des produits illicites et des fonds blanchis ». La confiscation permanente exigera des procureurs qu’ils établissent que M. Vekselberg a effectivement commis une fraude bancaire, du blanchiment d’argent ou un autre crime.

Bien que les États-Unis aient imposé des sanctions aux riches Russes peu après l’invasion, les efforts mondiaux pour saisir leurs avoirs se sont principalement déroulés en Europe et dans les Caraïbes.

L’Union européenne a gelé environ 30 milliards de dollars d’actifs liés aux oligarques russes depuis février. Il y a quelques semaines, des responsables britanniques ont déclaré avoir gelé quelque 13 milliards de dollars d’actifs liés à un seul d’entre eux : Roman Abramovich. M. Abramovich, l’un des hommes les plus riches de Russie et propriétaire de longue date du Chelsea Football Club de Londres, a fait face à d’importantes pressions de la part des responsables britanniques. Il a accepté de se séparer de l’équipe en mars alors que les responsables s’apprêtaient à imposer des sanctions, et le club a déclaré vendredi qu’il avait accepté une offre de 3 milliards de dollars d’un consortium d’acheteurs. Le produit de la vente – le prix le plus élevé de l’histoire pour une équipe sportive – sera placé sur un compte bancaire britannique gelé.

M. Abramovich, qui a investi des milliards de dollars dans des fonds offshore gérés par des entreprises américaines et qui détient des intérêts dans plusieurs aciéries aux États-Unis, n’a pas été sanctionné par les autorités américaines, en partie parce qu’il a servi d’intermédiaire dans les négociations entre Ukraine et Russie. M. Adams, le chef du groupe de travail sur la kleptocapture, a refusé de discuter de la question.

Mais il a expliqué pourquoi les oligarques russes sur lesquels son équipe se concentre semblent avoir moins d’actifs aux États-Unis que dans d’autres pays : les sanctions que le Trésor a imposées à la suite de l’invasion de la Crimée par la Russie il y a sept ans en ont effrayé certains.

« Nous avons mis en place des sanctions depuis 2014 », a déclaré M. Adams. “Nous n’avons pas été un pays ami pour garer votre argent.”

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