Pourquoi le procès d’Arm contre Qualcomm est un gros problème

Le président et chef de la direction de Qualcomm Inc., Cristiano Amon, prend la parole lors de l’événement de presse de l’entreprise pour le CES 2022 au Mandalay Bay Convention Center le 4 janvier 2022 à Las Vegas, Nevada. Le CES, le plus grand salon professionnel annuel des technologies grand public au monde, se tient en personne du 5 au 7 janvier, certaines entreprises décidant de participer virtuellement uniquement ou annulant leur participation en raison des inquiétudes suscitées par la forte augmentation des cas de COVID-19.

Ethan Miller | Getty Images

Arm poursuit Qualcomm, mettant en conflit direct deux des entreprises de semi-conducteurs les plus précieuses et soulevant des questions sur l’avenir du partenariat entre les deux entreprises.

Le procès, déposé mercredi devant le tribunal de district américain du district du Delaware, intervient à un moment critique pour Arm car son propriétaire Softbank espère bientôt inscrire l’entreprise sur les marchés publics après qu’un accord pour la vendre à Nvidia a échoué en raison de la réglementation. examen minutieux.

Mais la poursuite menace également les plans d’expansion de Qualcomm, car il espérait utiliser les conceptions de processeurs Nuvia au cœur du différend pour concurrencer plus directement les puces d’Apple pour iPhone et Mac, et éventuellement les utiliser pour casser le marché des puces de serveur, un espace lucratif. dominé par Intel et AMD. Nuvia a été fondée par d’anciens concepteurs de puces Apple et Qualcomm a dépensé 1,4 milliard de dollars pour l’acquérir en 2021. Les puces Snapdragon actuelles de Qualcomm pour smartphones sont également basées sur la technologie Arm.

Arm demande des dommages-intérêts et force Qualcomm à détruire les informations et le matériel de l’acquisition de Nuvia, notamment les puces, les matrices, les emballages et le matériel promotionnel.

Le différend porte sur les droits de développer une puce utilisant l’architecture de jeu d’instructions (ISA) d’Arm, un élément central de la propriété intellectuelle dont les origines remontent à 1985 qui décrit comment une puce exécute des fonctions de base comme l’accès à la mémoire ou l’arithmétique de base.

La montée d’Arm ces dernières années

Les puces basées sur Arm ont pris de l’ampleur ces dernières années car elles sont plus économes en énergie que les puces basées sur x86 fabriquées par Intel et AMD. Plus de 29 milliards de puces basées sur la technologie Arm ont été livrées en 2021, y compris les puces au cœur des iPhones, Mac et iPad d’Apple.

Certaines entreprises, comme Apple, octroient une licence ISA à Arm, puis conçoivent leurs propres circuits de processeur physique pour implémenter les instructions ISA. D’autres sociétés, comme Qualcomm historiquement, achètent également les droits sur les conceptions de base complètes d’Arm, commercialisées sous le nom de Cortex. Arm a déclaré 2,7 milliards de dollars de ventes de licences et de redevances en 2021.

La poursuite met en évidence la tension entre les activités d’Arm sous licence de la propriété intellectuelle sous-jacente pour fabriquer des processeurs qui pourraient concurrencer les propres conceptions de l’entreprise. Arm a déclaré l’année dernière qu’il considérait Qualcomm comme un concurrent et que les licences architecturales constituaient une menace pour son activité de mise en œuvre.

Les poursuites concernant la propriété intellectuelle et les contrats dans l’industrie des semi-conducteurs sont courantes. Mais le procès Arm-Qualcomm est un conflit important sur la capacité de concevoir le type de puce au cœur de presque tous les smartphones dans le monde. Cela pourrait avoir des ramifications importantes pour les startups de puces et pourrait ouvrir la voie à l’adoption d’alternatives open source à Arm.

L’avocate générale de Qualcomm, Ann Chaplin, a déclaré dans un communiqué que le différend était un départ d’une “relation de longue date et fructueuse”.

“Arm n’a aucun droit, contractuel ou autre, de tenter d’interférer avec les innovations de Qualcomm ou de NUVIA”, a déclaré Chaplin. “La plainte d’Arm ignore le fait que Qualcomm dispose de droits de licence étendus et bien établis couvrant ses processeurs conçus sur mesure, et nous sommes convaincus que ces droits seront confirmés.”

Pendant ce temps, Arm a déclaré dans un communiqué que la société n’avait “d’autre choix que de porter cette plainte contre Qualcomm et Nuvia pour protéger notre propriété intellectuelle, notre entreprise et pour garantir que les clients puissent accéder à des produits valides basés sur Arm”.

La stratégie Nuvia de Qualcomm

Qualcomm a acheté Nuvia parce qu’il voulait que ses puces aient de meilleures performances que ce qu’il pourrait faire avec une conception de processeur Arm prête à l’emploi, en particulier pour concurrencer les cœurs Arm personnalisés à haut rendement d’Apple. Nuvia, une startup fondée par d’anciens ingénieurs d’Apple et de Google, développait une puce serveur avec des cœurs personnalisés sous une licence d’architecture. Il avait également accès aux conceptions de base d’Arm.

Après l’acquisition, Qualcomm a placé Nuvia au cœur de sa stratégie pour smartphones et PC, en utilisant les cœurs de la startup pour rendre ses processeurs d’ordinateurs portables plus compétitifs avec les puces de la série M d’Apple dans les produits lancés dès 2023.

Qualcomm proposait également des processeurs cloud basés sur Nuvia à des fournisseurs de cloud tels qu’Amazon, selon Bloomberg News.

Arm dit dans son procès que la licence architecturale de Nuvia n’a pas été transférée à Qualcomm lors de son achat. Qualcomm a une licence architecturale, dit Arm, mais avait besoin du consentement d’Arm pour acheter et utiliser les conceptions de base personnalisées de Nuvia. Arm a résilié ses licences Nuvia en mars, a-t-il déclaré.

Si cela tient devant les tribunaux, toute la stratégie de puces de Qualcomm pourrait être en pleine mutation.

Il peut cependant y avoir un itinéraire alternatif.

Karl Freund, fondateur et analyste chez Cambrian AI Research, a émis l’hypothèse que Qualcomm pourrait essayer d’utiliser RISC-V, une alternative open source au jeu d’instructions d’Arm.

Arm a déclaré aux régulateurs en décembre que “l’élan de RISC-V s’accélère” et que les fournisseurs établis l’utilisent de plus en plus à la place du jeu d’instructions d’Arm. Quelques startups construisent actuellement des cœurs de processeur basés sur RISC-V, mais il n’a pas encore été utilisé dans les smartphones à haut volume, qui utilisent tous actuellement Arm.

Cependant, les efforts d’Arm pour faire respecter sa propriété intellectuelle avec des partenaires à long terme inciteront probablement les entreprises qui construisent des cœurs Arm personnalisés à revoir les alternatives open source.

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