Post-Covid, le défaut des obligations Graceland d’Elvis Presley

Paul Simon a sorti cet hymne sur la maison historique d’Elvis Presley à Memphis en 1986, environ une décennie après la mort du célèbre chanteur. Beaucoup de choses ont changé.

Covid-19 a tellement nui à Graceland que les obligations émises par l’État du Tennessee liées aux revenus touristiques sont tombées en défaut. La ville de Memphis, l’État et Elvis Presley Enterprises se chamaillent pour savoir comment cela s’est produit et comment réparer une diapositive qui a ramené quelque 20 millions de dollars d’obligations du projet Graceland au statut de «poubelle».

Maintenant, dans la maison du roi, il y a beaucoup d’accusations.

“Nous n’avons pas fait défaut”, insiste Joel Weinshanker, qui a été associé directeur d’Elvis Presley Enterprises pendant une décennie. “L’agence d’État a fait défaut”, a-t-il dit, faisant référence à l’agence de développement économique, EDGE, des comtés de Memphis et Shelby.

Pas si vite, a répliqué Stefanie Barrett, la directrice du marketing et des communications de l’agence, dans un courriel. “EDGE sert de conduit … Les obligations Graceland doivent être remboursées à partir de [taxes] qui sont tous générés à Graceland.” Son e-mail indique: “Ni EDGE, la ville, le comté, l’État ni aucun contribuable n’est responsable … du remboursement.”

Graceland est l’un des plus grands attraits touristiques du Sud et a été pendant des années la deuxième maison la plus visitée du pays après la Maison Blanche. Puis vint le Covid.

“Covid-19 a été la plus grande crise à avoir frappé l’industrie des loisirs et de l’hôtellerie de l’histoire”, a déclaré un porte-parole du département du développement touristique du Tennessee. L’État du Tennessee n’a accueilli que 75 millions de visiteurs en 2020, contre 128 millions l’année précédente, selon le département.

Le défaut de Graceland peut avoir des implications pour d’autres attractions touristiques et sites culturels à l’échelle nationale qui ont promis des revenus pour lever des fonds.

Mais cette offre d’obligations est “exceptionnellement compliquée”, ce qui indique souvent qu’il pourrait y avoir des problèmes plus tard, a déclaré Matt Fabian, associé chez Municipal Analysis Management.

EDGE a initialement émis 104,3 millions de dollars d’obligations du projet Graceland en 2017, dont certaines n’étaient pas notées ou identifiées comme à haut risque. Différentes sources de revenus de Graceland, liées à une multitude de nouvelles taxes – ventes, tourisme et propriété – ont chacune été engagées dans différentes séries d’obligations. Environ 20 millions de dollars de ceux-ci sont maintenant en défaut.

Quant à l’avocat obligataire qui a approuvé l’émission obligataire compliquée, “nous ne sommes pas au courant”, a déclaré un e-mail de Bass, Berry & Sims.

Le produit de l’obligation a servi à financer une expansion massive, peut-être trop ambitieuse, selon les critiques, à partir de 2015 et, éventuellement, en ajoutant de nouveaux bâtiments et un hôtel de 450 chambres.

Ont également été ajoutés un musée de l’automobile Elvis, une collection de plus de 100 de ses combinaisons à paillettes et autres tenues, des souvenirs et plus encore sur l’histoire de la musique, y compris des artistes noirs qui ont influencé ou travaillé avec Elvis. L’ex-femme du chanteur, Priscilla Presley, a noté lors de l’ouverture de 2017 que “c’est ce qu’Elvis voulait”.

Ça a marché. L’hôtel a reçu un convoité Mobil quatre diamants et a accueilli à deux reprises la convention annuelle des fans de l’hôpital général. Le billet adulte le moins cher pour la propriété, y compris une visite du manoir, est de 77 $. Un pass VIP ultime, englobant les nouvelles attractions, une visite privée, le déjeuner et l’accès aux avions privés du chanteur, coûtent 190 $.

“Il y a des années, une visite était un drive-in, maintenant les obligeait à rester quelques jours”, a déclaré Weinshanker.

Mais au fur et à mesure que Graceland grandissait, l’expansion opposa Elvis Presley Enterprises à la ville de Memphis. En 2018, Graceland a poursuivi le bureau du maire pour un retard dans les plans de construction d’un salle de concert qui a pu porter atteinte à la non-concurrence de la ville avec le FedEx Forum et les Memphis Grizzlies. (Le bureau du maire n’a pas répondu à plusieurs courriels.)

Avec ce projet bloqué, Weinshanker a commencé à parler dans des interviews d’une solution possible qui équivalait à une hérésie : déplacer Graceland hors de Memphis.

Elvis Presley Enterprises détient les droits sur l’image du chanteur et une grande partie de sa musique et appartient toujours en partie à sa fille, Lisa Marie Presley. (Weinshanker a refusé de donner le pourcentage, mais il a été rapporté dans les documents judiciaires comme 15%). Les courriels à ses représentants n’ont pas été retournés.

Au plus fort de Covid, la propriété a été fermée, ou fonctionnait à capacité réduite, et les revenus ont fortement chuté.

Mais ces défis financiers pourraient s’avérer temporaires. La fréquentation a été dopée ces dernières semaines par le film “Elvis” du réalisateur Baz Luhrmann. Il a franchi la barre des 100 millions de dollars à Box-offices américains le 15 juillet, “devenant l’un des rares films sans super-héros ni dinosaures à atteindre ce niveau”, a rapporté Variety.

La fréquentation de Graceland au deuxième trimestre de cette année a atteint 200 000, a déclaré Weinshanker, plus que toute l’année 2020 et seulement 10 000 en dessous du même trimestre en 2019. “Et les gens dépensent plus”, a-t-il déclaré.

Cela aide également que le tourisme grimpe en août, alors que la ville célèbre la semaine d’Elvis (le chanteur est décédé le 16 août 1977, à 42 ans).

Il y a une série d’événements d’une semaine, des concerts et une énorme veillée aux chandelles qui ferme les rues entourant Graceland. Des milliers de fans y affluent chaque année, dans ce que certains visiteurs appellent un “pèlerinage”.

Pendant ce temps, qu’arrive-t-il aux investisseurs dans les obligations en défaut ? Ils n’auront qu’à être patient. “Les détenteurs d’obligations doivent attendre que des recettes fiscales suffisantes soient générées par Graceland”, a déclaré EDGE.

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