Lightning ira chercher une troisième Coupe Stanley consécutive contre l’Avalanche

Peu importe le sport, gagner des titres de championnat consécutifs est rare parce que c’est si difficile. Les blessures, les égos, les exigences contractuelles et le plafond salarial de la LNH font souvent dérailler les deuxièmes titres.

Le Lightning de Tampa Bay, cependant, est sur le point d’accomplir quelque chose d’encore plus difficile : remporter trois Coupes Stanley d’affilée. Les doubles champions ont battu les Rangers, 2-1, pour remporter la finale de la Conférence de l’Est samedi et retourneront à la finale de la Coupe Stanley, où ils affronteront l’Avalanche du Colorado à partir de mercredi à Denver.

Aucune équipe n’a participé à trois finales consécutives de la Coupe Stanley depuis les équipes des Oilers d’Edmonton dirigées par Wayne Gretzky et Mark Messier au milieu des années 1980, et les Islanders ont été la dernière équipe à remporter trois coupes consécutives lorsqu’ils ont remporté quatre titres consécutifs il y a 40 ans. 1980 à 1984.

Le Lightning n’attire peut-être pas l’attention nationale de certains des clubs des plus grands marchés de la ligue ou de ses équipes canadiennes. Ils jouent à Tampa, une destination touristique de Floride où une star du nom de Tom Brady, quart-arrière des Buccaneers, fait la une des journaux sportifs.

Mais tranquillement et avec empathie, le Lightning a construit une dynastie sous l’entraîneur Jon Cooper et leur capitaine, Steven Stamkos, qui a été au cœur du succès de l’équipe. Aujourd’hui âgé de 32 ans, le centre de la banlieue de Toronto a joué toute sa carrière de 14 ans à Tampa et a contribué à faire d’un joueur de centre également couru un éternel concurrent.

Avec 522 buts en carrière, y compris les séries éliminatoires, il ne suit que deux gars nommés Ovechkin et Crosby parmi les joueurs actifs. Il a également été le ciment qui a aidé à garder ses coéquipiers de haut vol ensemble, y compris ses coéquipiers, Nikita Kucherov et Ondrej Palat. La liste de Tampa Bay comprend des joueurs avec un total de 204 matchs éliminatoires, le plus de toutes les équipes.

Stamkos a ajouté à sa brillante carrière lorsqu’il a marqué les deux buts du Lightning, dont le but vainqueur en fin de troisième période samedi, pour achever les Rangers.

“C’est super de marquer quelques buts dans un match énorme comme celui-ci, mais si je n’avais pas marqué et que nous avions gagné, j’aurais été tout aussi heureux”, a-t-il déclaré après le match.

Stamkos a marqué neuf buts jusqu’à présent dans les séries éliminatoires de la LNH, mais le Lightning a remporté la série de manière convaincante en dominant les Rangers dans presque toutes les facettes du match. Tampa Bay a surmonté un déficit de deux matchs et a remporté les quatre derniers matchs de la série, devançant les Rangers, 12-5. Le Lightning a commis quelques erreurs, ce qui a empêché l’avantage numérique des Rangers de jouer sur la glace. Les jeunes Rangers, en séries éliminatoires pour la première fois en cinq saisons, n’ont pas réussi à marquer à force égale lors des quatre derniers matchs de la série.

Samedi, le score et les tirs au but étaient trompeurs, et les statistiques auraient été plus déséquilibrées sans le brillant jeu du gardien des Rangers Igor Shesterkin. Le Lightning a eu beaucoup plus d’occasions de marquer de qualité, et les Rangers, qui avaient remporté les cinq matchs éliminatoires lors des séries éliminatoires, semblaient dégonflés après une défaite décourageante lors du match 5 à New York jeudi.

Alors que Shesterkin tentait désespérément de garder les Rangers dans le match, son homologue, le gardien de Tampa Bay Andrei Vasilevskiy, n’a guère été mis à l’épreuve. Il a stoppé 20 tirs et remporté son huitième match décisif consécutif, dont six blanchissages.

Tampa Bay a maintenant remporté 11 séries éliminatoires consécutives, ce que Cooper a attribué au dynamisme continu de ses joueurs.

“Personne ne leur en voudrait” si les joueurs abandonnaient, a-t-il déclaré. “Hé, vous en avez gagné un, vous en avez gagné deux, et revenir et repartir pour un troisième.”

Le Lightning a battu les Maple Leafs de Toronto en sept matchs au premier tour et a balayé les Panthers de la Floride par la suite. Puis les Rangers les ont battus lors des deux premiers matchs de la série à New York.

Mais le Lightning a montré pourquoi et comment il continue de remporter des championnats. Ils ont trouvé leur place lorsque la série a déménagé à Tampa, s’est améliorée à chaque match et était l’équipe la plus pointue samedi. Ils ont patiné rapidement, fait des passes nettes et récupéré des passes errantes des Rangers. Ils ont dominé la première période, tentant 25 tirs alors que les Rangers en ont réussi 12.

Shesterkin a tenu Tampa à distance, nettoyant même son propre gâchis. Après qu’une tentative de dégagement de la rondelle ait été interceptée par Riley Nash du Lightning, il a stoppé un tip-in de Patrick Maroon. Il a utilisé sa jambière droite pour stopper une tentative de pourboire de Pierre-Édouard Bellemare et a refusé Anthony Cirelli sur une échappée.

En deuxième période, Shesterkin a volé Kucherov, le meilleur marqueur de Tampa Bay, lorsqu’il a tenté de passer la rondelle devant lui.

Mais après tous les arrêts frénétiques de Shesterkin, Tampa Bay a marqué après que Stamkos a dépassé Ryan Strome blessé et a tiré un coup du poignet du haut du cercle.

Les Rangers ont finalement eu une chance en avantage numérique en troisième période lorsque Corey Perry a frappé Filip Chytil au visage avec un bâton. Tampa a bloqué tous les tirs des Rangers.

Les Rangers ont finalement marqué lors d’un autre avantage numérique lorsque Stamkos a été appelé pour avoir tenu et que Frank Vatrano a décoché un tir sur une mise au jeu qui a dérapé devant Vasilevskiy.

Quel que soit l’élan acquis par les Rangers, il a disparu 21 secondes plus tard. Stamkos, sortant de la surface de réparation, a couru vers le filet, a reçu une passe de Kucherov et a tiré la rondelle. Shesterkin l’a attrapé avec son gant, mais la rondelle a ricoché et la jambe de Stamkos l’a cogné dans le filet. Après examen, le but est tenu.

Maintenant, Tampa Bay affrontera l’Avalanche, qui a eu tout le temps de contempler son prochain adversaire. Ils ont vaincu les Oilers d’Edmonton en finale de l’Association de l’Ouest il y a près d’une semaine. Ils étaient la meilleure équipe de l’Ouest en saison régulière avec 119 points, et ils ont une fiche de 12-2 jusqu’à présent en séries éliminatoires, y compris les balayages des Predators de Nashville et des Oilers.

Le Colorado n’a accordé que 40 buts contre 41 pour Tampa, mais l’Avalanche marque beaucoup plus souvent, menant toutes les équipes avec 65 buts contre 52 pour le Lightning.

Ils sont dirigés par Nathan MacKinnon, le centre rapide et créatif, et le défenseur Cale Makar, que Wayne Gretzky a récemment qualifié de meilleur joueur à double sens depuis Bobby Orr.

Le Colorado a remporté ses deux matchs contre Tampa Bay cette saison, par un but à chaque fois. Mais ce sera peut-être sans Nazem Kadri et Andrew Cogliano, tous deux blessés aux doigts. Il est également difficile de savoir si le gardien Darcy Kuemper commencera le match 1.

Les Rangers auront tout l’été pour soigner leurs blessures et réfléchir à la façon dont ils ont perdu une avance de deux matchs contre les champions en titre de la Coupe Stanley. Gerard Gallant, l’entraîneur des Rangers, a déclaré qu’un calendrier exténuant – 20 matchs éliminatoires en 40 jours – a épuisé son club.

La piqûre d’une course à la Coupe Stanley se terminant trop tôt durera.

“Je suis vide”, a déclaré le centre des Rangers Mika Zibanejad, qui a ensuite fait une longue pause. “Je ne veux pas que ce soit fini.”

Cooper, l’entraîneur du Lightning, n’arrive pas à croire que ce n’est pas pour son équipe.

« Lorsque vous grandissez au Canada, vous rêvez toujours d’avoir votre nom sur la Coupe Stanley », a-t-il déclaré. « Et pour y arriver la première fois, c’était un rêve devenu réalité. Y arriver une deuxième fois l’année suivante était comme un rêve, comme si nous n’y retournions pas. Et y aller une troisième fois est impensable.

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