Les joueurs de LIV Golf ne peuvent pas « free-ride » hors du PGA Tour, déclare Jay Monahan

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Déclarant que le PGA Tour n’allait pas permettre aux participants de la LIV Golf Invitational Series de “free-ride” hors de la structure et du cachet de son organisation, le commissaire Jay Monahan a défendu la décision de suspendre les joueurs qui ont fait défection de son circuit pour jouer dans l’événement inaugural de l’entreprise soutenue par l’Arabie saoudite.

Monahan faisait une apparition dimanche sur la télédiffusion de CBS de la ronde finale de l’Omnium canadien, un jour après la conclusion des débuts de LIV Golf, organisé près de Londres. Le commissaire de 52 ans a souligné les avantages, selon lui, pour les joueurs du PGA Tour de rester sur place – et a mentionné que ceux qui ont déjà signé avec le rival aux poches profondes pourraient regretter cette décision.

“Ce fut une semaine malheureuse qui a été créée par des décisions malheureuses, ces décisions étant des joueurs choisissant de violer nos règlements de tournoi”, a déclaré Monahan à Jim Nantz de CBS. “… C’est mon travail de protéger, défendre et célébrer nos fidèles membres du PGA Tour, nos partenaires et nos fans, et c’est exactement ce que j’ai fait. Je ne pense pas que cela ait été une surprise pour qui que ce soit, étant donné à quel point j’avais été clair sur la façon dont nous allions gérer cette situation.

Interrogé par Nantz pourquoi les joueurs ne pouvaient pas concourir sur les deux circuits – une position remise en question par le PDG de LIV Golf, Greg Norman – Monahan a commencé sa réponse par une question à lui: “Pourquoi ont-ils tellement besoin de nous?”

“Parce que ces joueurs ont choisi de signer des contrats pluriannuels lucratifs pour jouer dans une série de matchs d’exhibition contre les mêmes joueurs encore et encore”, a poursuivi Monahan. « Vous regardez cela, par rapport à ce que nous voyons ici aujourd’hui, et c’est pourquoi ils ont tellement besoin de nous.

« Vous avez une vraie compétition pure — les meilleurs joueurs du monde ici à l’Omnium canadien RBC, avec des millions de fans qui regardent. Et dans ce jeu, c’est la vraie et pure compétition qui crée le profil et la présence des plus grands joueurs mondiaux. C’est pourquoi ils ont besoin de nous. C’est ce que nous faisons. Mais nous n’allons pas permettre aux joueurs de profiter de nos fidèles membres, les meilleurs joueurs du monde.

Lorsque les deux événements ont débuté jeudi, Monahan a publié une lettre expliquant que les suspensions, que LIV Golf a décriées comme «vindicatif», étaient une question de suivre les règlements du PGA Tour. La tournée avait refusé les libérations le mois dernier pour les joueurs qui avaient demandé une dérogation pour participer à l’événement LIV Golf en Angleterre. Un certain nombre de joueurs qui ont fait défection, dont la star américaine Dustin Johnson, ont démissionné de leur adhésion au PGA Tour plutôt que de faire face à de nouvelles sanctions.

Quant à savoir si des joueurs tels que Johnson et son compatriote LIV Golf Phil Mickelson pourraient un jour être autorisés à revenir sur le PGA Tour, le commissaire s’est opposé dimanche. Sa tournée pourrait faire face à des contestations judiciaires de ses suspensions.

“Nous verrons comment les choses continueront à se développer”, a-t-il déclaré à Nantz, “au fur et à mesure que nous avançons sur la route.”

Le PGA Tour avait permis à un certain nombre de ses membres de jouer au Saudi International de février. Lorsqu’on lui a demandé d’expliquer pourquoi cela était acceptable mais que la participation avec LIV Golf ne l’est pas, Monahan a souligné le fait que la compétition de février était “un événement unique reconnu par une tournée sanctionnée”, dans ce cas l’Asian Tour.

“Cette série est un groupe d’événements, principalement basés en Amérique du Nord”, a déclaré Monahan à propos de l’entreprise LIV Golf, qui est souscrite par le Fonds d’investissement public d’Arabie saoudite et garantit des paiements massifs aux joueurs participants.

“Pourquoi ce groupe dépense-t-il autant d’argent, des milliards de dollars, pour recruter des joueurs et poursuivre un concept, sans possibilité de retour ?” Monahan a déclaré lors de l’interview. “En même temps, il y a eu beaucoup de questions, beaucoup de commentaires sur la” croissance du jeu “. Et je demande : En quoi est-ce bon pour le jeu que nous aimons ?

Monahan a également posé une question rhétorique aux joueurs qui sont partis pour LIV Golf ou qui l’envisagent : “Avez-vous déjà dû vous excuser d’être membre du PGA Tour ?”

Les détracteurs de l’entreprise soutenue par l’Arabie saoudite ont déclaré qu’il s’agissait d’un effort de “sportswashing” par un régime répressif désireux d’utiliser le golf pour susciter la bonne volonté et détourner le sujet des allégations de violations des droits de l’homme. Norman a fait fureur le mois dernier lorsqu’il a minimisé l’assassinat en 2018 du dissident saoudien et chroniqueur du Washington Post Jamal Khashoggi en disant à un public londonien : « Écoutez, nous avons tous fait des erreurs. Lors d’une conférence de presse avant l’événement LIV Golf, Graeme McDowell, d’Irlande du Nord, a déclaré que le meurtre de Khashoggi était “répréhensible”, mais a noté que les golfeurs professionnels ne sont “pas des politiciens”.

Alors que Monahan s’exprimait sur CBS, Rory McIlroy était assis au sommet d’un classement étoilé à l’Open canadien en route vers une victoire qui plaira à la foule à Toronto.

McIlroy, également d’Irlande du Nord, est devenu l’un des critiques les plus acerbes parmi les joueurs du PGA Tour de l’entreprise saoudienne et de ses participants. En février, McIlroy a fustigé Mickelson et, les meilleurs joueurs du circuit semblant alors avoir serré les rangs derrière ce circuit, a déclaré que LIV Golf était “mort dans l’eau”.

Charl Schwartzel, le vainqueur du Masters 2011, a prévalu lors du premier événement de LIV Golf samedi et a gagné 4,75 millions de dollars en plus d’un montant non divulgué pour avoir rejoint le circuit.

“D’où vient l’argent n’est pas quelque chose que j’ai jamais regardé, jouant au cours de mes 20 ans de carrière”, a déclaré le Sud-Africain de 37 ans. “Je pense que si je commence à creuser partout où nous avons joué, vous pourriez trouver quelque chose à redire.”

La prochaine étape de la série est sa première étape américaine, un tournoi à l’extérieur de Portland, Oregon, qui commence fin juin. Au total, cinq des huit événements LIV Golf prévus cette année se dérouleront aux États-Unis, dont une paire qui se tiendra sur des parcours appartenant à Donald Trump.

Le terrain de LIV Golf devrait être complété par les anciens grands champions Bryson DeChambeau et Patrick Reed. Le tournoi aura lieu en même temps que le John Deere Classic du PGA Tour à Silvis, Illinois. Des noms plus établis pourraient également être En route au LIV Golf, ce qui lui donnerait plus de crédibilité et pourrait conduire à un changement crucial si ses événements devenaient éligibles pour des points au Classement Mondial Officiel de Golf.

Les joueurs de LIV Golf sacrifient la possibilité de grimper ou de rester stable dans le classement mondial, ce qui pourrait affecter leur capacité à se qualifier pour les majeures.

Monahan – qui est membre du conseil d’administration de huit personnes de l’OWGR – a déclaré dimanche à propos de cette situation difficile: «Ces points de classement sont un élément essentiel pour expliquer pourquoi les meilleurs joueurs du monde sont ici, dans cette compétition pure et vraie contre le profondeur de champ que nous avons.

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