Les golfeurs de LIV, payés d’avance, rigolent autour de Trump Bedminster

BEDMINSTER, NJ – Brooks Koepka, le quadruple champion de golf majeur, roulait dans une voiturette de golf samedi avec sa femme, Jena Sims, assise sur ses genoux, tous deux riant alors que la voiturette se dirigeait vers le terrain de golf.

C’était un bel instantané de l’été dans le New Jersey.

Mais ce qui distingue cette scène, c’est le fait que Koepka était à environ deux minutes du coup de départ lors du deuxième tour de l’événement LIV Golf au Trump Bedminster Golf Club. En règle générale, la préparation du premier coup lors d’un tournoi de golf professionnel est tendue, anxieuse et remplie de pression. Après tout, un salaire à sept chiffres est en jeu.

La balade en voiturette Koepka-Sims enjouée, bien qu’amusante et inoffensive, a souligné l’impact des contrats garantis à neuf chiffres remportés par les meilleurs joueurs lors de la tournée de golf LIV soutenue par l’Arabie saoudite. Koepka aurait reçu plus de 100 millions de dollars pour rejoindre le circuit de l’échappée.

Pas étonnant que lui et sa femme riaient.

Alors que LIV Golf terminait son troisième événement cette année dimanche, il y avait un air insouciant indubitable dans l’entreprise, un sentiment que tout le monde avait déjà obtenu son argent. C’est parce que des dizaines l’ont fait, et même le joueur qui a terminé dernier a été assuré d’un paiement de 120 000 $ (avec les frais de voyage et d’hébergement des meilleurs joueurs remboursés).

Henrik Stenson a remporté le tournoi et a gagné 4 millions de dollars.

Pourtant, malgré toute l’attention portée aux somptueux prix en argent, l’expérience LIV Golf a été éclairante et édifiante pour le golf professionnel d’autres manières moins avares. L’ambiance du vendredi au dimanche dans le nord-ouest du New Jersey était décidément plus jeune, moins étouffante et clairement plus ouverte à l’expérimentation que sur le PGA Tour établi. Cela signifiait une musique à haute énergie alors même que les golfeurs tentaient d’exécuter des putts diaboliques ou des jetons difficiles. “(You Gotta) Fight for Your Right (to Party!)” des Beastie Boys a donné une sérénade à Dustin Johnson (paiement initial de 125 millions de dollars) à un volume élevé alors qu’il partait sur le premier départ dimanche.

Son tir a atterri dans un bunker.

Mais de nombreux fans se sont sentis stimulés par l’environnement.

“Vous allez à un tournoi de golf traditionnel et ils vous disent constamment de vous taire”, a déclaré Patrick Shields, qui vit à Hackensack, NJ, à côté du 16e tee. “C’est un événement sportif, non?”

Les bénévoles de LIV Golf sur le parcours, cependant, portaient des pancartes de contrôle des foules destinées à calmer les fans, comme il est également de coutume sur le PGA Tour. Les pancartes, tenues au-dessus de la tête, lisaient « Zip it » ou « Shhhh ».

Bien que, tout aussi pertinent, les volontaires n’aient jamais eu à faire face à des foules importantes. La fréquentation du tour final de dimanche a été considérablement améliorée par rapport aux maigres rassemblements qui se sont déroulés pour les deux premiers tours – il n’y avait souvent qu’une trentaine de personnes autour d’un green – mais le nombre total de fans sur le terrain dimanche n’était pas supérieur à plusieurs milliers. .

Un événement moyen du PGA Tour attire environ 20 000 fans par jour. Les responsables de LIV Golf ont refusé d’annoncer les chiffres de fréquentation. Fait révélateur, un pass week-end pour l’événement pourrait être acheté pour 2 $ sur le marché secondaire des billets. Le principal soutien financier du circuit rebelle, qui est le fonds souverain de l’Arabie saoudite, pourrait certainement avoir joué un rôle dans la modeste participation des fans. Dans les premières secondes de l’événement vendredi, alors que Phil Mickelson se préparait à frapper son premier coup, il a été chahuté par quelqu’un qui a crié : “Faites-le pour la famille royale saoudienne”.

Dans l’ensemble, la nouvelle tournée manque également, jusqu’à présent du moins, de suffisamment de golfeurs de renom pour attirer une foule nombreuse. Mickelson est nul, mais limité puisqu’il a joué le pire golf de sa brillante carrière depuis qu’il a choisi de s’aligner sur le circuit rebelle. Et après Koepka, Johnson, quelques golfeurs qui ont dépassé leurs primes et Bryson DeChambeau, qui a également du mal à lutter, le fan de golf moyen regardant le classement ce week-end aurait pu être confus.

Au neuvième trou samedi, Justin Harding, qui est classé 123e au monde, a frappé sa balle de golf sur le vert, où elle s’est immobilisée près d’un gigantesque bar de concession. Les lieux vendant de l’alcool ont été bien fréquentés pendant les trois jours, et comme Harding a dû faire face à une montée difficile vers le green, environ 20 spectateurs sont sortis du bar pour se tenir presque à côté de Harding alors qu’il tentait son sauvetage.

Après que Harding ait habilement lancé à moins d’un mètre du trou et ait commencé à s’éloigner, un jeune garçon à proximité s’est retourné et a demandé: “Papa, qui est-ce?”

Le père a dit: “Je n’en ai aucune idée.”

Cela peut être attribué à des difficultés de croissance, et les responsables de LIV Golf ont également insisté en privé sur le fait que la véritable clé du succès est de générer un attrait pour l’élément d’équipe des compétitions, qui se déroulent en même temps que le concours individuel. Ils envisagent des équipes de quatre hommes, certaines construites selon des lignes nationalistes comme une collection d’Australiens, de Japonais, d’Anglais, de Sud-Africains. Cela pourrait, selon la théorie, aider à vendre la tournée LIV à l’échelle mondiale.

Dans la petite caravane de marchandises du village des fans de l’événement, qui avait l’ambiance décontractée d’une foire de comté, les présentoirs étaient remplis de t-shirts, de chapeaux et de chemises de golf faisant la promotion des noms d’équipe : Aces, Crushers et Majesticks, etc.

Mais il n’y a pas de précédent de fans de golf américains enracinés pour des équipes de joueurs de toutes sortes, sauf lors de la Ryder biennale et de la Coupe des Présidents. Cela pourrait changer, mais dimanche, les racks de remorques de marchandises avaient encore beaucoup de vêtements d’équipe disponibles. Les meilleures ventes avaient été un T-shirt en relief avec “Bedminster” et une casquette LIV Golf blanche.

Il est également probable qu’une fois la saison primaire du PGA Tour terminée fin août, il y aura une autre vague de transfuges sur le circuit des échappées, qui continuera d’accueillir des événements payants dans le monde entier jusqu’à fin octobre. Et puis tous les regards se tourneront vers Augusta National Golf Club, qui organise le Masters en avril. Il y a eu des signaux, comme il y en a eu au sein des organes directeurs d’autres championnats majeurs, que de nombreux golfeurs LIV pourraient ne pas être particulièrement les bienvenus à Augusta.

Ou d’ici là, les tournées rivales auraient-elles entamé une sorte de négociations qui pourraient mener à la coexistence ?

Tard dimanche après-midi, alors qu’un autre événement de la série LIV se terminait, une cavalcade de voiturettes de golf se préparait à ramener les joueurs au club-house. Tout le monde ne rirait pas en chemin, mais personne ne rentrerait chez lui les poches vides.

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