L’épuisement continu du fleuve Colorado par la sécheresse est de mauvais augure pour la Californie

Dans un autre signe de problème pour les rares approvisionnements en eau de la Californie, les hauts responsables de l’eau de l’Arizona ont déclaré que l’aggravation de l’épuisement des réservoirs du fleuve Colorado nécessitera des mesures sérieuses pour lutter contre les effets d’une méga-sécheresse de 22 ans qui ne montre aucun signe de relâchement.

Les projections fédérales montrent que le lac Mead et le lac Powell, les deux plus grands réservoirs du pays, continueront de décliner dans les mois à venir, atteignant un niveau de pénurie susceptible de déclencher des coupures d’eau plus importantes en 2023 pour l’Arizona, le Nevada et le Mexique – et qui pourraient également éventuellement forcer des coupes similaires réductions en Californie.

“La gravité de la situation immédiate est grave”, a déclaré Tom Buschatzke, directeur du Département des ressources en eau de l’Arizona. “Nous nous attendons à ce que d’autres actions importantes pour réduire la consommation d’eau soient nécessaires.”

Le fleuve Colorado fournit de l’eau à près de 40 millions de personnes, s’écoulant vers les villes, les terres agricoles et les nations tribales des montagnes Rocheuses au sud de la Californie. Depuis des décennies, la rivière est surexploitée de façon chronique. Une telle quantité d’eau est détournée que le delta du fleuve au Mexique s’est en grande partie asséché il y a des décennies, ne laissant que des zones humides naturelles éparses dans un canal fluvial autrement asséché qui traverse des terres agricoles.

Des responsables de l’État et du gouvernement fédéral ont pris la parole lors d’une réunion à Phoenix vendredi, trois jours après que le Bureau fédéral de remise en état a annoncé son intention de réduire la quantité d’eau rejetée par le lac Powell cette année afin de réduire les risques que le niveau d’eau du réservoir ne tombe trop bas au barrage de Glen Canyon. . L’année dernière, le barrage a produit suffisamment d’électricité pour répondre aux besoins de plus de 300 000 foyers, ce qu’il ne pourrait pas faire si les niveaux d’eau chutaient tellement qu’il ne pouvait plus produire d’électricité.

Buschatzke a ajouté que davantage doit être fait pour protéger les niveaux d’eau du lac Mead, qui libère de l’eau qui s’écoule vers l’Arizona, le Nevada, la Californie et le Mexique.
Le lac Powell, qui chevauche la frontière entre l’Arizona et l’Utah, a diminué à seulement 24 % de sa pleine capacité, le point le plus bas depuis qu’il a été rempli dans les années 1960 à la suite de la construction du barrage de Glen Canyon.

L’eau qui est libérée du lac Powell traverse le Grand Canyon et atteint le lac Mead près de Las Vegas. Le lac Mead est tombé à 30 % de sa pleine capacité, son niveau le plus bas depuis qu’il a été rempli dans les années 1930 pendant la Grande Dépression.

Les dernières projections, a déclaré Buschatzke, montrent la réduction des rejets d’eau du lac Powell entraînera une baisse d’environ 22 pieds du niveau du lac Mead.

“Il s’agit de maintenir les débits du fleuve Colorado, y compris à travers le Grand Canyon”, a déclaré Buschatzke. Car si les débits devaient être sévèrement restreints, les déclins du lac Mead s’accéléreraient.

Buschatzke a noté que la surface du lac Mead se situe maintenant à un peu moins de 1 054 pieds au-dessus du niveau de la mer. Si le réservoir tombait à 895 pieds, a-t-il souligné, il atteindrait le « bassin mort » – le point auquel l’eau ne passerait plus par le barrage Hoover.

Le dernier plan du gouvernement fédéral impliquera de libérer environ 500 000 acres-pieds d’eau du réservoir de Flaming Gorge, qui est situé en amont, et de retenir 480 000 acres-pieds supplémentaires dans le lac Powell.

La Californie, l’Arizona et le Nevada ont utilisé 6,8 millions d’acres-pieds d’eau du fleuve Colorado en 2020. (Chaque acre-pied est assez d’eau pour couvrir un terrain de football d’environ 1 pied de profondeur.)

Si le lac Powell devait descendre à des niveaux inférieurs, en dessous d’une altitude de 3 490 pieds, l’eau pourrait toujours être acheminée par quatre tuyaux de 8 pieds de large, la sortie de la rivière du barrage fonctionne.

“Cependant, si le lac devait décliner, cette capacité à libérer de l’eau diminuerait”, a déclaré Daniel Bunk, chef du bureau des opérations de Boulder Canyon pour le Bureau fédéral de remise en état. “Il y a beaucoup d’incertitude avec un fonctionnement en dessous de ce niveau.”

Au cours des dernières années, les autorités étatiques et fédérales ont négocié à plusieurs reprises des accords pour tenter de réduire les risques de chute des réservoirs du fleuve Colorado à des niveaux extrêmement bas.

En 2019, des représentants des sept États du bassin du fleuve Colorado ont signé un ensemble d’accords appelés le plan d’urgence en cas de sécheresse, qui comprenait un pacte entre la Californie, l’Arizona et le Nevada pour prélever moins d’eau du fleuve. Le Mexique a accepté, dans le cadre d’un accord séparé, de contribuer en laissant une partie de son eau dans le lac Mead.

Alors que les réservoirs continuaient de baisser, les responsables de l’eau de Californie, d’Arizona et du Nevada ont signé un autre accord en décembre pour prélever à nouveau moins d’eau de la rivière.

Malgré ces efforts, les réservoirs ont continué à baisser.

Les scientifiques ont découvert que les températures plus élevées causées par le changement climatique aggravent la sécheresse qu’elle ne le serait autrement dans le bassin versant. Ils disent que l’atmosphère plus chaude est effectivement «plus assoiffée», asséchant les sols et évaporant l’humidité du paysage, réduisant les débits dans les ruisseaux et le fleuve Colorado.

“Nous obtenons beaucoup moins de ruissellement que de précipitations, ce qui est une tendance très inquiétante et quelque chose qui sera difficile pour nous de gérer la rivière à l’avenir”, a déclaré Buschatzke.

L’année dernière, le volume d’afflux dans les réservoirs était le deuxième plus bas jamais enregistré, à seulement 32 % de la moyenne. Cette année, la neige était juste un peu en dessous de la moyenne, mais l’afflux de celle-ci devrait être à seulement 62% de la moyenne, a déclaré Bunk.

“Nous semblons recevoir des précipitations, mais d’autres facteurs tels que des températures plus chaudes, des conditions de sol sec… ils semblent tous conspirer, dans une certaine mesure, contre le ruissellement réel”, a-t-il déclaré.

Buschatzke a déclaré que le Sud-Ouest devait s’adapter.

“Notre avenir est probablement ce que nous appellerions maintenant vivre avec des pénuries”, a-t-il déclaré. “Nous devons tous nous unir pour aider à résoudre ces problèmes du fleuve Colorado.”

L’Arizona tire environ 36% de son eau du Colorado. Les agriculteurs de certaines parties de l’État font face à des réductions drastiques de l’eau du fleuve Colorado, forant des puits pour tenter de compenser en partie le manque à gagner.

Cette année, les réductions des livraisons d’eau en Arizona totalisent plus de 800 000 acres-pieds, environ un quart de la répartition totale de l’État.

Jusqu’à présent, les réductions n’ont en grande partie pas affecté les villes de l’Arizona, mais les responsables ont déclaré que l’État pourrait éventuellement chercher à réduire l’utilisation de l’eau à l’extérieur.

“Nous devons creuser un peu plus, être encore plus innovants et créatifs”, a déclaré Ted Cooke, directeur général du Central Arizona Project. “Une conservation volontaire supplémentaire est nécessaire et peut retarder des pénuries obligatoires plus importantes.”

Buschatzke a déclaré que l’État se préparait à faire face à des réductions supplémentaires l’année prochaine, et que des réductions encore plus importantes pourraient se produire dans la région en 2024.

Il a noté que la Californie est sur la bonne voie pour utiliser plus que sa répartition de 4,4 millions d’acres-pieds cette année, car les agences de l’État prélèvent une partie de l’eau qu’elles ont économisée dans le lac Mead, comme le permet l’accord sur la sécheresse de 2019.

La Californie a stocké 1,3 million d’acres-pieds à Mead et prélèvera environ 250 000 acres-pieds de cette eau cette année pour aider car les autres approvisionnements de l’État ont diminué pendant la sécheresse, a déclaré Bill Hasencamp, responsable des ressources du fleuve Colorado pour le Metropolitan District de l’eau de Californie du Sud.

“Nous ne prenons qu’une petite partie de l’eau que nous mettons dans le lac Mead”, a-t-il déclaré.

« Nous demandons à nos clients d’augmenter la conservation cette année. Mais malgré la conservation accrue, nous avons besoin de cette eau supplémentaire du fleuve Colorado », a ajouté Hasencamp. “Nous l’avons mis là-dedans pour une journée sèche, une année sèche comme cette année, et c’est pourquoi nous devons le retirer.”

Il y a près de deux semaines, le district de l’eau a déclaré une urgence de pénurie et a ordonné des restrictions sur l’arrosage extérieur pour conserver les approvisionnements limités du nord de la Californie qui sont livrés via le State Water Project. Les restrictions, qui varieront pour chaque agence de l’eau, devraient entrer en vigueur le 1er juin dans certaines parties des comtés de Los Angeles, Ventura et San Bernardino.

D’autres régions du sud de la Californie qui dépendent principalement de l’eau du fleuve Colorado ne sont pas soumises aux restrictions. Mais le Metropolitan Water District a exhorté tout le monde dans la région à réduire sa consommation d’eau de 20 %.

Buschatzke, le responsable de l’eau de l’Arizona, a déclaré que son État souhaitait éviter les restrictions sévères actuellement mises en œuvre en Californie.

« Nous ne voulons pas vivre sur des allocations d’eau pour la santé et la sécurité dans notre État. Et nous pourrions être à cet endroit à un moment donné dans le futur », a déclaré Buschatzke. “Nous nous engageons à faire tout notre possible pour éviter ce résultat.”

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