Le riz Carolina Gold peut-il donner aux Broncos de Denver un avantage concurrentiel?

“Il avait un look du Colorado, comme une version plus jeune d’un extra sur ‘Mountain Men.’ Tu peux le voir courir le piège, mec !

C’était la première impression que Tommy Wheeler avait de Justin Domsch, chef exécutif des Broncos de Denver, au National Restaurant Association Show à Chicago en mai. Wheeler était là pour intéresser les gens à Carolina Gold, un produit à base de riz hérité de sa Tidewater Grain Company, basée en Caroline du Nord.

Wheeler ne savait pas qui était Domsch, mais il savait qu’il était important. “Même si c’était ma première fois au salon, j’ai vite compris que les ‘pros’ sont les acheteurs dont les badges sont retournés pour que vous ne puissiez pas voir avec qui ils sont”, a déclaré Wheeler. “Ils te parleront quand ils voudront.”

Le chef exécutif des Broncos de Denver, Justin Domsch, prépare un mélange de tiges de brocoli rôties à l’ail et de riz de Caroline au siège de l’équipe des Broncos à Englewood le mercredi 5 octobre 2022. (Photo de AAron Ontiveroz/The Denver Post)

Domsch a entamé une conversation sur le riz. Il a dit à Wheeler que les équipes de la NFL qui ont étudié la nutrition croient pleinement que la longévité et la santé de la carrière d’un joueur en dépendent. Domsch a poursuivi : « Je voudrais acheter du riz pour mon équipe. Nous croyons en votre message et en ce que le produit représente. Carolina Gold est le seul riz traditionnel des Amériques.

Wheeler, apparemment, n’avait pas besoin de présenter son produit ; il parlait pour lui-même.

Domsch a ensuite donné à Wheeler sa carte de visite avec le logo emblématique de la tête de cheval des Broncos. Wheeler a immédiatement senti une formidable opportunité et a pensé: «Euh, oh. Nous sommes en eau profonde maintenant !

Tommy Wheeler de Tidewater Grain Company au milieu d'une rizière près d'Oriental, en Caroline du Nord, en juillet 2021. (Fourni par Tommy Wheeler)
Tommy Wheeler de Tidewater Grain Company au milieu d’une rizière près d’Oriental, en Caroline du Nord, en juillet 2021. (Fourni par Tommy Wheeler)

La curiosité de Domsch l’a attiré au salon car il est «toujours à la recherche de quelque chose de nouveau et d’excitant qui conviendrait parfaitement» aux Broncos. En 2014, le natif de Floride a rejoint l’équipe de nutrition de l’équipe après plusieurs années en tant que chef privé en Californie. Cette année-là, les Broncos ont décidé de garder l’ensemble du programme de nutrition en interne plutôt que de le sous-traiter à un traiteur ou à une entreprise de services alimentaires.

“J’adore le riz”, a déclaré Domsch. «Quand j’étais enfant, ma mère faisait souvent ce riz au safran jaune – je pense que c’était la marque Vigo – avec des pois et du poulet. J’ai toujours aimé ça. Le riz est si diversifié parce que c’est un aliment de base dans de nombreux pays.

Quand il a vu les mots « Carolina Gold Rice » sur l’écran de Wheeler, il a pensé : « Génial ! » Il avait déjà une certaine connaissance du produit.

Domsch voyage beaucoup, et c’est lors d’un voyage à Charleston, en Caroline du Sud, qu’il a découvert Carolina Gold et les efforts pour relancer son agriculture. Cette histoire de retour parle de l’histoire profonde du riz en Amérique du Nord. Les peuples autochtones ont récolté du riz sauvage dans certaines parties des Amériques pendant des éternités avant le contact européen.

Parmi les centaines de milliers d’Africains de l’Ouest réduits en esclavage amenés en Amérique du Nord britannique pour cultiver l’indigo et le tabac, certains venaient d’une région d’Afrique de l’Ouest où ils cultivaient une espèce indigène de riz. Certains navires négriers ont été approvisionnés avec ce riz aux teintes rougeâtres pour nourrir les esclaves pendant le voyage déchirant d’une semaine à travers l’océan Atlantique, connu sous le nom de “Passage du Milieu”.

Le chef exécutif des Broncos de Denver, Justin Domsch, s'occupe du riz de Caroline au siège de l'équipe des Broncos à Englewood le mercredi 5 octobre 2022. (Photo de AAron Ontiveroz/The Denver Post)
Le chef exécutif des Broncos de Denver, Justin Domsch, s’occupe du riz de Caroline au siège de l’équipe des Broncos à Englewood le mercredi 5 octobre 2022. (Photo de AAron Ontiveroz/The Denver Post)

Si les conditions étaient réunies, les esclaves liés aux plantations cultivaient le riz ouest-africain pour goûter à la maison et compléter les maigres rations fournies par les esclavagistes.

Le succès marqué des riziculteurs réduits en esclavage a motivé de nombreux esclavagistes à cultiver le riz à grande échelle. À la fin des années 1600, des variétés de riz d’Asie et d’Afrique de l’Ouest étaient cultivées le long des régions côtières de Virginie, des Carolines et de Géorgie.

Comment Carolina Gold est-elle devenue la variété de riz préférée ? La légende raconte qu’à la fin des années 1600, un navire de Madagascar à destination des Caraïbes a été détourné vers Charleston à cause d’une tempête. En attendant les réparations, le capitaine du navire a donné des échantillons de riz à certains habitants qu’ils ont été encouragés à planter.

Ce riz est devenu connu sous le nom de Carolina Gold, et il a si bien réussi dans les régions côtières de la Caroline du Sud – principalement grâce à l’expertise de la riziculture afro-américaine – qu’il est rapidement devenu une culture commerciale majeure. Le riz a gagné son surnom en raison de sa couleur dorée (lorsqu’il n’est pas décortiqué) et de sa valeur économique.

La ruée vers le riz Carolina Gold a pris fin à la fin des années 1800 lorsque les forces économiques de l’après-guerre civile et une série de tempêtes ont ravagé l’industrie.

Le chef exécutif des Broncos de Denver, Justin Domsch, garnit une casserole de riz de Caroline au siège de l'équipe des Broncos à Englewood le mercredi 5 octobre 2022. (Photo par AAron Ontiveroz/The Denver Post)
Le chef exécutif des Broncos de Denver, Justin Domsch, garnit une casserole de riz de Caroline au siège de l’équipe des Broncos à Englewood le mercredi 5 octobre 2022. (Photo par AAron Ontiveroz/The Denver Post)

Parce que tant d’Africains de l’Ouest réduits en esclavage étaient responsables du succès de Carolina Gold, il existe une croyance répandue (et erronée) selon laquelle il est originaire d’Afrique de l’Ouest. Judith Carney, professeur émérite de géographie à l’Université de Californie à Los Angeles et auteur de « Black Rice : The African Origins of Rice Cultivation in the Americas », précise. “Carolina Gold est un riz sativa asiatique – importé après le décollage de l’économie du riz pour sa productivité plus élevée et son adéquation aux conditions de croissance des eaux de marée.”

“Lorsque les riziculteurs asservis ont commencé à le cultiver comme une préférence de subsistance, les propriétaires de plantations ont pris conscience de l’aptitude du grain à la culture”, a ajouté Carney.

Carolina Gold est devenue une culture commerciale lucrative car elle pouvait être moulue mécaniquement sans se briser, contrairement aux variétés de riz qui devaient être moulues à la main à l’aide d’un mortier et d’un pilon.

Ainsi, lorsque Domsch a vu Wheeler au salon de l’Illinois, il était prêt. « Je le savais, j’ai fait l’histoire du riz et je voulais jouer avec. Carolina Gold est riche en nutriments, et c’est très bien pour les joueurs. Il contient beaucoup de nutriments et de protéines ainsi que des glucides car il n’est pas aussi raffiné que les autres types de riz. Bien que Carolina Gold soit fortement associée à la Caroline du Sud, Wheeler est actuellement la seule à la cultiver en Caroline du Nord.

Alors, quel est le plan de jeu lorsqu’il s’agit de nourrir une équipe de football professionnelle ?

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