Le commerce de Juan Soto avec les Padres laisse un trou de la taille d’une étoile à Washington qui pourrait ne jamais être comblé

WASHINGTON – Pour son dernier coup sûr en tant que National de Washington, Juan Soto a battu son ancien coéquipier et co-champion 2019, Max Scherzer, maintenant en train de lancer pour les Mets de New York probablement en séries éliminatoires. Au moment où l’équipe a rejoué, Soto avait été échangé aux Padres de San Diego. Il a également marché trois fois, volé une base et jeté un coureur au marbre lors du match du lundi soir qui a également vu des fans lui faire une ovation après sa dernière présence au bâton (l’une des marches, à juste titre) avant la date limite des échanges.

Les Nats sont descendus tranquillement dans la neuvième manche de leur 69e défaite, sous les yeux de Soto depuis la pirogue. Quand cela a été fait, il a signé une balle de baseball et l’a remise à un jeune fan. En septembre dernier, elle a attiré l’attention de Soto avec une pancarte indiquant “Juan mon stimulateur cardiaque bat 4U” et, selon Soto, a continué à venir régulièrement aux jeux.

“Je lui parle toujours”, a-t-il déclaré.

Plus tard, il s’est tenu devant ce qui était autrefois le casier de Ryan Zimmerman, une boîte de Cocoa Puffs sur le sol à proximité, et a dit : “J’ai l’impression que c’est la pire saison que j’ai jamais eue.”

Ce qui est fou, c’est qu’il n’a pas tout à fait tort. Son OPS est 58% meilleur que la moyenne de la ligue – mais c’est un ralentissement par rapport à l’année dernière où il était 77% meilleur que la moyenne de la ligue, ou 2020 où il était plus de deux fois meilleur que le frappeur moyen des ligues majeures. Avant cela, il a remporté une série mondiale. Avant cela, il est passé de A-ball à star de la grande ligue en une seule saison.

Cependant, l’adversité, comme frapper 0,247 tout en menant le baseball dans les marches ou jouer pour une équipe qui perd presque deux fois plus souvent qu’elle ne gagne, peut forcer la croissance, rendant un joueur célèbre pour sa jeunesse sage au-delà de ses années.

“J’en apprends davantage sur moi-même”, a déclaré Soto à propos de la façon dont cette saison l’a changé. “J’ai appris à connaître l’équipe, l’entreprise et tout ce genre de choses.”

Juan Soto a eu un dernier match mémorable avec les Nationals. Il est parti à San Diego après avoir été échangé avant la date limite de la MLB. (AP Photo/Alex Brandon)

Lundi soir, il était calme. Son compatriote vétéran Nelson Cruz s’est assis avec lui dans le club-house et a parlé de tous les différents scénarios. Cruz a joué pour sept équipes différentes au cours de sa carrière de 18 ans. Il a dit à Soto que le premier échange est le plus difficile. Quand cela lui est arrivé, en tant que ligueur mineur, il a pleuré pendant deux jours.

Mais avec son avenir encore incertain, Soto a fait des blagues. Il a mis son impressionnante performance à l’épreuve du cliché de base-ball souvent cité : “Cela vous montre que je contrôle ce que je peux contrôler.” Il a prédit qu’il dormirait bien.

Il a admis, cependant, que le soulagement ne viendrait pas mardi. “Demain? Non. Ce sera mercredi, probablement.

Voyez, sage. Parce que la leçon de mardi a peut-être été la plus difficile de toutes.

Soto fait partie des Nationals depuis qu’ils l’ont fait sortir de la République dominicaine à l’adolescence en 2015. Récemment, il a acheté une maison dans la région de DC. Même s’il avait toujours prévu de partir en agence libre, il aurait pu rester avec l’équipe pendant encore plus de deux ans. Sauf qu’il a ensuite rejeté la prolongation polie mais peut-être superficielle de 440 millions de dollars sur 15 ans des Nationals.

Le jour de la date limite, les joueurs et les personnes impliquées dans le jeu vous diront que le baseball est une entreprise. Et puis ils vous le diront encore et encore. Ce ne sont pas des ruptures, ce sont des transactions commerciales. C’est pourquoi les directeurs généraux, lorsqu’ils parlent d’échanger le visage de leur franchise, l’appelleront « le joueur » et « la pièce ».

Mais considérez que certaines émotions sont inévitables.

Considérez Dave Martinez, pour qui Soto a joué toute sa carrière dans la ligue majeure, décrivant leur relation : “J’ai beaucoup parlé à son père, et j’ai dit : ‘Je sais de naissance que c’est ton fils, mais sur le terrain'” et puis il s’est arrêté de parler, s’est tapoté la poitrine et a cligné des yeux un peu, “‘c’est mon fils.'”

C’était après.

Avec des heures avant la date limite, la nouvelle a éclaté que Juan Soto et Josh Bell, un joueur de premier but sous-estimé avec une moyenne de .301 et une impressionnante bobine de choix au début, ont été échangés aux Padres. En retour, les Nationals ont reçu le lanceur gaucher recrue MacKenzie Gore ; l’arrêt-court recrue rapide CJ Abrams; les espoirs de champ extérieur Robert Hassell III et James Wood de 6 pieds 7 pouces; l’espoir de lanceur Jarlin Susana, qui est le plus éloigné des grandes ligues mais qui, selon les Nats, a le plus d’avantages; et le vétéran Luke Voit, après qu’Eric Hosmer ait opposé son veto à son inclusion dans l’accord.

“Nous avons placé la barre très, très haut”, a déclaré Rizzo lors d’une conférence de presse parfois défensive – “J’étais aussi le gars qui l’a signé”, a-t-il déclaré – et ému alors qu’il semblait au bord des larmes. « Et puis une équipe l’a dépassé. Et c’est l’accord que nous avons conclu.

Le départ imminent de Soto avait dominé le cycle de l’actualité du baseball pendant des semaines, toujours lié aux ambitieux Padres conduits par l’agressif AJ Preller, entre autres prétendants. Et pourtant, “cela semble toujours un peu choquant et désorientant”, a déclaré le releveur vétéran blessé Sean Doolittle.

« Cela semble surréaliste. Comme, le dire à haute voix, je suppose.

Les téléviseurs du club-house en sourdine ont montré des images de Soto entrecoupées d’une analyse de la façon dont les Padres ont eu leur gars. Les ressortissants restants, ceux qui sont ici depuis un petit moment au moins, ont essayé docilement de mettre des mots sur la perte. Soto et Bell étaient tous les deux venus et repartis, à destination de San Diego, au moment où les médias étaient autorisés dans le club-house. Les adieux s’étaient déroulés à huis clos.

“Nous avons parlé pendant un moment et il a des émotions mitigées”, a déclaré Martinez. “Alors c’est dur.”

Il restait, entre autres, une équipe en difficulté, une bannière de championnat qui n’a jamais tout à fait fait son tour de victoire, quelques jeunes joueurs poussés à l’action avec de grosses chaussures à remplir et des casiers en désordre, à emballer et à expédier à les joueurs dans leurs nouvelles maisons.

Devant Soto’s : Une boîte de la taille d’un gros électroménager de cuisine était remplie de maillots et de crampons rouges encore boueux dont il n’a pas besoin là où il va maintenant. La boîte de Cocoa Puffs toujours là où il l’a laissée. Une photo Post-it d’un bonhomme allumette portant un chapeau rouge, apposée à l’avant de la cabine en bois. Et caché à l’intérieur, ce qui semblait être un T-shirt sérigraphié personnalisé avec une photo de la jeune fan tenant la pancarte sur Soto et son cœur, celle à qui il a dit qu’il parlerait chaque fois qu’elle serait au match.

Sur Juan Soto (photo), le manager des Nationals Dave Martinez a déclaré:

Sur Juan Soto (photo), le manager des Nationals Dave Martinez a déclaré: “J’ai beaucoup parlé à son père et j’ai dit:” Je sais de naissance qu’il est ton fils, mais sur le terrain “”, puis il a cessé de parler, a tapoté son poitrine et cligna un peu des yeux, “‘c’est mon fils.'” (AP Photo/Alex Brandon)

La braderie des ressortissants a conduit au commerce de Soto

Rizzo a dit qu’il n’y avait pas d’édit pour échanger ou ne pas échanger Soto. La propriété – la famille sortante Lerner dont la prochaine vente de l’équipe a dû être prise en compte, bien qu’il soit difficile de dire exactement comment – ​​lui a confié la tâche d’évaluer le marché et de prendre la meilleure décision pour la franchise. Il a estimé que cela signifiait vendre haut, pour ainsi dire, maximiser le rendement en donnant à une équipe en lice trois séries éliminatoires potentielles de Soto sous le contrôle de l’équipe. Bien sûr, une autre façon de voir cela est de plus de deux ans de droits exclusifs pour négocier avec un futur Hall of Famer probable qui vient d’atteindre son apogée.

Rizzo n’a pas tout à fait admis que l’échange reposait sur une entente selon laquelle ils ne seraient pas en mesure de prolonger Soto. Mais interrogé à ce sujet, il a répondu: “Nous avons senti que nous n’allions pas pouvoir le prolonger.”

Comme explication, cela présente autant de questions discutables – telles que : pourquoi pas ? – comme il répond. Mais ça marche comme explication. Même s’ils ont fait plusieurs offres à Soto depuis lors, les Nationals ont mis cet accord en marche la saison dernière, sinon avant, avec une vente au rabais qui l’a laissé bloqué dans une équipe qui ne pouvait espérer s’affronter au cours des deux prochaines années. Pour tout ce qu’il est, Soto seul ne peut pas gagner des matchs de football. Cette saison l’a bien montré.

Les évaluateurs diront ce qu’ils pensent du rendement, puis le temps dira mieux que n’importe quel modèle de projection. Mais il est juste de se demander, en ce moment, ce que ces mouvements signifient au sens le plus simple : les Nationals sont-ils mieux placés pour gagner aujourd’hui qu’ils ne l’étaient hier ?

“Je pense que nous avons fait plusieurs pas en avant”, a déclaré Rizzo.

D’une part, c’est une tautologie. Si vous croyez qu’ils redeviendront bons un jour, chaque jour qui passe ne fait que les rapprocher. Mais aussi, maintenant le démontage est terminé. Ils construiront quelque chose de nouveau, quelque chose de totalement déconnecté de l’équipe de 2019 qui s’est depuis dispersée autour du baseball. Tel est le cycle dans le sport – la durabilité est possible, la cohérence ne l’est pas. Ce qui ressemble à une domination continue sur certains marchés est, à y regarder de plus près, une évolution perpétuelle. C’est peut-être le début de ce qui deviendra éventuellement une longue et illustre période de succès à DC. Mais n’aurait-il pas été agréable que Juan Soto soit là pour cela ?

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