La grave erreur de calcul de la Russie : les Ukrainiens collaboreraient

Des ouvriers de l’acier portent un équipement de protection contre les incendies lors de l’entretien du haut fourneau de l’aciérie ArcelorMittal à Kryvyi Rih, Ukraine, le 5 mai 2022. (David Guttenfelder/The New York Times)

KRYVYI RIH, Ukraine – La sollicitation de trahison est parvenue à Oleksandr Vilkul le deuxième jour de la guerre, lors d’un appel téléphonique d’un ancien collègue.

Vilkul, le rejeton d’une puissante famille politique du sud-est de l’Ukraine qui a longtemps été considérée comme nourrissant des opinions pro-russes, a répondu à l’appel alors que les troupes russes avançaient à quelques kilomètres de sa ville natale, Kryvyi Rih.

“Il a dit:” Oleksandr Yurivich, vous regardez la carte, vous voyez que la situation est prédéterminée “”, a déclaré Vilkul, rappelant la conversation avec un collègue ministre d’un ancien gouvernement ukrainien pro-russe.

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“Signez un accord d’amitié, de coopération et de défense avec la Russie et ils auront de bonnes relations avec vous”, a déclaré l’ancien collègue. “Vous serez une grande personne dans la nouvelle Ukraine.”

L’offre a échoué de façon spectaculaire. Une fois la guerre commencée, a déclaré Vilkul, la zone grise s’est infiltrée dans la politique ukrainienne pour lui. Les missiles frappant sa ville natale ont rendu le choix évident : il riposterait.

“J’ai répondu avec un blasphème”, a déclaré Vilkul.

Si les premiers mois de la guerre en Ukraine se sont transformés en une débâcle militaire pour l’armée russe – dégonflant la réputation de ses commandants et de ses troupes lors d’une retraite forcée de Kiev – l’invasion russe a également mis en évidence un autre échec flagrant : l’analyse erronée de Moscou sur la politique de la pays qu’il attaquait. L’erreur de calcul a conduit à des erreurs non moins coûteuses en vies pour l’armée russe que les tactiques erronées des opérateurs de chars qui se sont dirigés vers les tourbières.

Le Kremlin est entré en guerre en espérant une victoire rapide et sans douleur, prédisant que le gouvernement du président Volodymyr Zelensky se fracturerait et que les principaux responsables de la région orientale largement russophone changeraient volontiers de camp. Cela ne s’est pas produit.

La myopie politique était la plus importante dans l’est du pays, selon les analystes politiques.

Dans tous les villages, sauf un petit nombre, la Russie n’a pas réussi à faire basculer les politiciens locaux de son côté. Les autorités ukrainiennes ont ouvert 38 affaires de trahison, ciblant toutes des fonctionnaires de bas niveau dans des cas individuels de trahison.

“Personne ne voulait faire partie de cette chose derrière le mur”, a déclaré Kostyantyn Usov, un ancien député de Kryvyi Rih, faisant référence au système isolé et autoritaire de la Russie.

Il a déclaré que ce système avait un attrait lamentable en Ukraine et a noté l’absence de collaboration généralisée avec la Russie, y compris parmi les Ukrainiens qui parlent russe et partagent les valeurs culturelles du pays.

“Nous faisons partie de quelque chose de brillant”, a-t-il déclaré à propos de l’Ukraine. « C’est ici, avec nous, dans notre groupe. Et ils n’ont rien à offrir.

D’autres politiciens éminents, autrefois de tendance russe, dont Ihor Terekhov, le maire de Kharkiv, et Hennady Trukhanov, le maire d’Odessa, sont également restés fidèles et sont devenus de féroces défenseurs de leurs villes.

Aux côtés des dirigeants du sud-est, les Ukrainiens ont également résisté. Les manifestations de rue contre l’occupation à Kherson se poursuivent malgré les dangers mortels pour les participants. Un homme se tenait devant un tank. Les mineurs et les sidérurgistes de Kryvyi Rih n’ont montré aucun signe d’allégeance pivot à la Russie.

“Avant la guerre, nous avions des liens avec la Russie”, a déclaré Serhiy Zhyhalov, 36 ans, ingénieur dans une aciérie, faisant référence aux liens familiaux, linguistiques et culturels. Mais pas plus, dit-il. “Personne ne doute que la Russie nous a attaqués.”

Les régions du sud-est de l’Ukraine, une étendue de steppes et de villes industrielles et minières dévastées, sont désormais au centre des combats de la guerre.

Conduisant au sud de Kiev, l’autoroute laisse derrière elle les denses forêts de pins et les marécages de roseaux du nord de l’Ukraine, et le paysage s’ouvre sur de vastes plaines. Les champs agricoles s’étendent jusqu’aux horizons, dans des colzas aux fleurs jaunes brillantes ou des terres noires labourées.

À bien des égards, la région est liée à l’histoire soviétique et russe. Les industries du fer et du charbon ont façonné le sud-est de l’Ukraine. Dans et autour de la ville de Kryvyi Rih se trouvent des gisements de minerai de fer; le charbon est plus à l’est, près de la ville de Donetsk.

Les deux bassins miniers, connus sous le nom de Kryvbas et de Donbas, ont donné naissance à une industrie métallurgique qui a attiré de nombreuses nationalités des empires tsariste et soviétique à partir de la fin du XIXe siècle, le russe devenant la lingua franca dans les villes minières. Les villages sont restés majoritairement ukrainiens.

Pendant des années, la région a élu des politiciens à tendance russe tels que Vilkul, un méchant préféré des nationalistes ukrainiens pour avoir promu des événements culturels de style soviétique qui ont provoqué la colère de nombreux Ukrainiens. Il a organisé, par exemple, une soirée en tête-à-tête à Kryvyi Rih pour chanter « Katyusha », une chanson russe associée à la victoire soviétique de la Seconde Guerre mondiale.

Plus concrètement, Vilkul est monté en politique sous l’ancien président pro-russe, Viktor Ianoukovitch, dans le gouvernement duquel il a été vice-Premier ministre jusqu’à ce que les manifestants de rue déposent Ianoukovitch en 2014.

Une grande partie du reste du cabinet de Ianoukovitch s’est enfui avec lui en Russie. Mais Vilkul est resté en Ukraine en tant que chef politique de facto de Kryvyi Rih tandis que son père vieillissant était maire de la ville.

Et il a attiré l’attention de Moscou. En 2018, a déclaré Vilkul, on lui a dit par un intermédiaire que “le temps du chaos est révolu” et qu’il devrait désormais suivre les ordres de Moscou s’il souhaitait rester en politique dans le sud-est. Il a dit qu’il avait refusé.

Les Russes, dit-il, n’avaient même pas pris la peine de le courtiser, ils n’avaient fait que formuler des revendications. Il a déclaré que Moscou avait adopté la même approche envers d’autres politiciens de l’est de l’Ukraine. “Ils n’ont même pas essayé de nous convaincre”, a-t-il déclaré. “Ils pensaient juste que nous serions, a priori, de leur côté.”

À la veille de la guerre, Vilkul était très probablement le politicien de tendance russe en Ukraine avec le plus large soutien populaire. “J’étais seul à ce niveau”, a-t-il déclaré. Il était également considéré par Moscou comme un converti potentiel prometteur à ses côtés lors de l’invasion de l’Ukraine.

C’est alors que l’appel est arrivé sur le téléphone portable de Vilkul de Vitaly Zakharchenko, un Ukrainien en exil en Russie qui avait été ministre de l’Intérieur sous Vilkul dans le gouvernement de Ianoukovitch. Il a recommandé à Vilkul de coopérer avec les Russes.

“Je lui ai dit de se perdre”, a déclaré Vilkul. “Je n’y ai même pas pensé.”

Vilkul a déclaré qu’il avait été mal compris – par les dirigeants russes et son opposition nationaliste chez lui. Un arrière-grand-père, dit-il, avait combattu des Russes blancs pendant la guerre civile. La famille Vilkul, a-t-il dit, « combat les Russes sur cette terre depuis cent ans ».

Le Kremlin, a-t-il dit, avait mal interprété son respect pour les anciens combattants de la Seconde Guerre mondiale et son soutien aux droits des russophones comme un soutien potentiel à un empire russe renouvelé, ce qu’il a qualifié d’erreur. Il a qualifié les Russes de “mégalomanes classiques”.

“Ils ont pris le langage commun et des valeurs telles que les attitudes envers la Seconde Guerre mondiale et l’orthodoxie comme un signe que quelqu’un les aime”, a-t-il déclaré.

Une deuxième offre, cette fois présentée publiquement par un autre exilé ukrainien, Oleh Tsaryov, dans un message sur Telegram, est arrivée environ une semaine plus tard, lorsque les troupes russes s’étaient avancées à moins de 10 kilomètres de la ville. “Mes collègues membres du parti et moi avons toujours adopté une position pro-russe”, a déclaré le message, faisant référence à Vilkul et à son père, et a ajouté de manière inquiétante que “la coopération avec l’armée russe signifie la préservation de la ville et des vies”.

Vilkul a répondu par un message obscène sur Facebook.

Les premiers jours de l’invasion, Vilkul a ordonné aux sociétés minières de la région de garer du matériel lourd sur la piste de l’aéroport de la ville, contrecarrant un assaut aérien, et sur les routes d’approche, ralentissant les colonnes de chars. Les pneus ont alors éclaté et les moteurs ont été désactivés.

L’industrie sidérurgique de la ville a commencé à produire des barrières de réservoir et des plaques pour gilets blindés. Zelenskyy, dont la ville natale est Kryvyi Rih, a nommé Vilkul gouverneur militaire de la ville le troisième jour de la guerre, bien que les deux aient été des opposants politiques en temps de paix.

Vilkul a pris l’habitude de porter des treillis et un bandana de camouflage. Un défilé de nationalistes ukrainiens, dont le chef des paramilitaires du secteur droit, Dmytro Yarosh, et une éminente militante et officier militaire, Tetiana Chernovol, autrefois ennemis jurés de la famille Vilkul, se sont présentés dans son bureau pour lui serrer la main.

“Si nous combattons les Russes”, a-t-il dit, “avons-nous jamais été vraiment pro-russes, par essence?”

© 2022 La Compagnie du New York Times

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