Juan Soto des Padres revient à Nats Park pour la première fois depuis l’échange

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Juste après 14 heures vendredi, Juan Soto a descendu la longue rampe du parking des joueurs au Nationals Park, empruntant le même chemin qu’il avait avant tant de matchs, se dirigeant vers le club-house qu’il appelait autrefois chez lui.

Mais au lieu d’entrer complètement – au lieu d’aller dans un casier caché, au lieu de se changer en vêtements d’entraînement rouges, au lieu de prendre un déjeuner tardif du chef cuisinant des plats latino-américains à la cafétéria – Soto s’est arrêté dans le petit hall. Il tenait des enveloppes pour les nombreux préposés au club-house des Nationals de Washington. Alors qu’il les distribuait, son rire familier pouvait être entendu depuis le couloir.

Ensuite, Soto avait encore quelques centaines de pas à faire. Pour la première fois en quatre ans de carrière, il était à DC et jouait pour l’équipe sur la route, son casier à côté de celui du joueur de premier but Josh Bell du côté des visiteurs. Lorsque les Nationals ont échangé Soto et Bell aux Padres de San Diego le 2 août, Soto a immédiatement réalisé qu’une réunion se préparait.

Il y a dix jours, il ne connaissait rien d’autre que les Nationals, l’équipe qui l’a signé en tant que voltigeur de 16 ans en provenance de la République dominicaine.

Boswell : Le commerce de Juan Soto met fin à une époque. Un nouveau commencera plus tôt que vous ne le pensez.

Dix jours plus tard, Soto, 23 ans et vétéran des projecteurs les plus brillants, les a affrontés dans une victoire 10-5 pour les Padres.

“Il y a juste beaucoup d’émotions, beaucoup de sentiments que j’ai dans ce stade”, Soto » a déclaré dans l’abri des Padres vendredi après-midi, entouré de plus de 30 membres des médias et de six caméras. “J’ai eu beaucoup de souvenirs dans le passé, donc ça fait du bien d’être de retour et de voir ces gars et de profiter du moment. C’était de grands moments ici, mais maintenant nous devons juste continuer.

Environ 30 minutes avant le premier lancer, les Nationals ont diffusé une vidéo pour Bell et Soto, qui s’étiraient tous les deux entre la troisième ligne de base et le terrain central. Pendant que Soto regardait, il a discuté avec Nelson Cruz, Luis García et Yadiel Hernandez, puis a embrassé chacun de ses anciens coéquipiers. La section de l’hommage de Soto a commencé avec un joueur de 19 ans lançant son premier circuit en carrière en 2018. Elle s’est terminée par certains des plus grands succès de l’histoire du club: le single gagnant de Soto contre les Milwaukee Brewers lors du match joker 2019, son moment préféré au Nationals Park; son circuit marquant lors du cinquième match de la série de la division de la Ligue nationale cet automne; puis son tir imposant sur Gerrit Cole lors du premier match des World Series, celui qui a atterri sur les voies ferrées de Minute Maid Park.

Après que la foule arrivée tôt ait ovationné le duo, le visage de Soto est apparu sur le grand écran. Portant un chapeau de Padres à l’envers, après avoir échangé le rouge contre le marron, il avait enregistré un message pour les fans de DC.

“Je vous aime tous, même si j’ai l’uniforme d’une autre équipe. Je vais toujours vous aimer les gars », a déclaré Soto à travers les haut-parleurs du stade. “Merci. Vous avez fait de moi ce que je suis aujourd’hui.

Pour commencer la série de trois matchs, Soto est allé 2 en 6 avec un double de 111 mph, un simple RBI et un flyout bruyant vers la piste d’avertissement au centre. Les deux coups sûrs sont survenus dans le cinquième de sept points des Padres contre le partant Cory Abbott et le releveur Victor Arano. Bell a terminé 0 sur 5 avec une marche.

Trent Grisham a ouvert le match avec un circuit de trois points contre Arano, qui a enregistré deux retraits et a été marqué pour cinq points sur cinq coups sûrs. Pendant le rallye, García, qui est finalement sorti au huitième avec une oppression à l’aine, est allé tourner un double jeu et a lancé au premier avant de marcher sur le deuxième, ne retirant finalement personne.

Les écrans autour du stade fonctionnaient déjà mal – et le feraient pendant une grande partie du concours – laissant les fans sans accès direct à la manche, au décompte ou au score. Et avant cette relative panne de courant, Soto était micro sur l’émission Apple TV Plus, discutant de The Trade tout en jouant la défense à droite.

Pendant la majeure partie du mois de juillet, après que Soto ait refusé une offre de prolongation de 440 millions de dollars sur 15 ans, il a été la plus grande histoire de la Major League Baseball. Atterrirait-il avec les Dodgers de Los Angeles, suivant le chemin emprunté par Trea Turner et Max Scherzer à la date limite des échanges de l’an dernier? Et les Padres ? Les cardinaux de Saint-Louis ? Ou Soto pourrait-il rester à Washington si les Nationals ne trouvaient pas d’offre correspondant à un prix demandé énorme?

Grâce aux Padres et au directeur général AJ Preller, la barre des Nationals a été atteinte. Soto et Bell ont été expédiés pour six joueurs: l’arrêt-court CJ Abrams, les voltigeurs Robert Hassell III et James Wood, le lanceur gaucher MacKenzie Gore, le lanceur droitier Jarlin Susana et le joueur de premier but / frappeur désigné Luke Voit. Mais avant de rejoindre San Diego, au cours des semaines de questions sur son avenir, Soto avait répété quelques sentiments.

Il aimait Washington. Il a compris que le sport est un business. Il serait très soulagé quand le cirque fermerait boutique.

Le timing de vendredi, cependant, a maintenu un poids lourd sur le premier voyage de retour de Soto à Washington. Lorsque Bryce Harper est parti pour les Phillies de Philadelphie en agence libre, il est revenu toute une intersaison après avoir disputé son dernier match pour les Nationals. Après que Scherzer et Turner ont été distribués l’été dernier, ils ne sont pas venus à DC avant cette saison, Scherzer étant passé des Dodgers aux Mets de New York à cette époque. Anthony Rendon, en revanche, n’est pas encore arrivé ici en tant que membre des Angels de Los Angeles.

Avec ces départs de la taille d’une star, les fans ont eu des mois pour traiter avant de les voir dans ce bâtiment dans un autre uniforme. Mais avec Soto, c’était plus comme verser de l’alcool sur une blessure fraîche.

“C’est différent”, a déclaré le manager Dave Martinez. “C’est juste un peu bizarre parce que j’ai l’impression qu’il était juste là hier.”

Il y avait aussi une grande différence dans la façon dont Soto a été présenté avant son premier au bâton. Au cours des cinq dernières saisons, l’annonceur de sonorisation Jerome Hruska a apporté sa touche de signature au nom de Soto. Il a tiré les voyelles de Juan. Sa voix s’éleva vers la dernière consonne du prénom de Soto. Et quand il atteignait Soto – les deux syllabes qui, avant ce mois-ci, étaient synonymes de sourire et de swing massif à Washington – Hruska sautait pour ses notes aiguës.

Mais pas vendredi. Lorsque Soto a quitté le cercle sur le pont, Hruska a catégoriquement prononcé son nom, comme il le fait pour tous les joueurs adverses. Pour laisser place à une autre ovation, le receveur Keibert Ruiz a marché devant le marbre et Abbott est descendu du monticule. Soto a soulevé son casque, les acclamations devenant plus fortes jusqu’à ce qu’elles se fondent dans une soirée sans nuages. Ensuite, Soto a lancé de la terre autour de la boîte du frappeur et s’est préparé à frapper.

“Vous ne réalisez jamais jusqu’à ce que vous soyez là”, a déclaré Soto lorsqu’on lui a demandé s’il était plus émotif que prévu. “Et quand je suis entré dans l’assiette et que j’ai vu mes coéquipiers et que tout le monde applaudissait, c’était très cool.”

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