Comment les épices de la marque Fiesta de Bolner ont dominé la cuisine texane

Clifton Bolner voulait se retirer de l’épicerie. Il avait travaillé pour son grand-père, Joe Bolner Jr., depuis qu’il était enfant, et, avec un fanfaron typique du Texas, il cherchait un moyen de prouver sa propre valeur. Joe avait immigré d’Italie au Mexique, puis s’était installé à San Antonio, y ouvrant une épicerie en 1906. Après avoir obtenu son diplôme de la Texas A&M University en 1949 et avoir servi comme sous-lieutenant dans l’Air Force, Clif, comme on l’appelait, s’y est senti n’avait pas de place pour lui dans l’entreprise de son père. Puis, en 1955, Clif, 25 ans, a vu une annonce dans un journal annonçant qu’une jeune entreprise d’épices installée dans un immeuble de 1 200 pieds carrés était à vendre par son propriétaire sortant, M. Van Zandt. Le prix demandé était de 25 000 $. Après avoir terminé les négociations, Van Zandt et Clif se sont mis d’accord sur un prix beaucoup plus bas de 3 000 $. C’était deux fois plus que Clif avait à revendre, alors il a emprunté le reste. Clif a obtenu les clés et un accord de Van Zandt selon lequel ils se rencontreraient au bâtiment le lendemain matin pour examiner les comptes. Le vieil homme ne s’est jamais présenté, mais il avait encaissé le chèque. Il était 9 heures du matin et les épices Fiesta Brand de Bolner étaient nées.

Clif a marché dix pâtés de maisons jusqu’à un Piggly Wiggly et s’est présenté avec enthousiasme au responsable des produits, qui n’était pas content de le voir. Cela faisait huit semaines depuis le dernier accouchement de Van Zandt. Sans se laisser décourager, Clif a promis à l’homme qu’il serait là tous les lundis à 8 heures du matin pour approvisionner l’étagère. Pour tenir parole, Clif a fait participer sa famille, même son fils d’âge scolaire, Tim. “J’avais cinq ans et je mettais du poivre noir dans des sacs”, se souvient Tim, qui est maintenant président de Bolner’s Fiesta Products, la société mère de Bolner’s Fiesta Brand. Les autres produits comprenaient du cumin entier, de l’anis entier, des bâtons de cannelle, un mélange d’ail, un mélange de sel, un mélange de piment rapide et un assaisonnement menudo.

Près de soixante-dix ans plus tard, l’entreprise s’est développée pour vendre plus d’un millier de produits, et ses bouteilles et sacs d’épices sont la norme dans les cuisines domestiques du Texas. Un de mes amis de San Antonio n’avait pas réalisé que sa mère utilisait l’assaisonnement Fiesta pour faire mariner du poulet et du bœuf pour des tacos quand il grandissait. Il pensait que le mélange d’adobo était fait maison jusqu’à ce que, lors d’une conversation avec sa mère, il se souvienne de ces repas. Elle a avoué, au choc de mon ami, qu’elle a utilisé des épices Fiesta. “Tu penses que j’ai eu tout ce temps ?” elle a répondu en espagnol. Pourquoi et comment a-t-il fallu des décennies pour positionner les épices Fiesta comme une présence incontournable dans les foyers ? Selon Tim, le voyage a été ardu.

“Papa a dit que c’était un cauchemar pendant les deux premières années”, a raconté Tim alors que nous étions assis au siège social de l’entreprise à San Antonio, rejoints par le fils de Tim, Greg Bolner, qui est le directeur des opérations, et sa femme, Lindsay Bolner, qui gère les médias sociaux. et commercialisation. “Ce n’était rien d’autre que lutte après lutte après lutte.” Les affaires se sont lentement développées, mais, comme l’explique Tim, 72 ans, Clif n’avait pas de réputation dans l’industrie. Passer du supermarché familial à la gestion de sa propre entreprise a demandé des sacrifices. Clif devait souvent payer comptant à l’avance pour mettre ses produits sur les étagères d’un marché dont les marques étaient petites mais nombreuses. Le boom des supermarchés n’avait pas encore eu lieu. Les chaînes étaient minuscules. Oui, HEB était en affaires, mais il y avait d’autres opérations. Handy Andy n’avait pas plus de trente magasins à l’époque. Safeway venait de faire des incursions au Texas. Il y avait une myriade de détaillants indépendants, mais la marque la plus répandue était Piggly Wiggly. Cette période désespérée, comme Tim la décrit, a duré une quinzaine d’années, jusque dans les années 1970.

Clifton Bolner, fondateur de la marque Fiesta de Bolner. Avec l’aimable autorisation de la marque Fiesta de Bolner
Un affichage coloré de la ligne de fabrication de tamale populaire de la marque Fiesta de Bolner. Avec l’aimable autorisation de la marque Fiesta de Bolner

Tim a travaillé pendant la majeure partie de cette période, commençant sérieusement au lycée et occupant un autre emploi en tant que stockeur et caissier dans un Handy Andy local. « Je travaillais soixante heures par semaine. J’ai quand même eu des ennuis », a-t-il dit en riant. Plus tard, Tim a obtenu un diplôme d’études collégiales en génie mécanique. Il a ensuite travaillé chez IBM et des entreprises de services publics, mais il a conservé un emploi à temps partiel dans l’entreprise familiale jusqu’à ce qu’il soit prêt à revenir à temps plein.

La famille a acheté une petite machine d’emballage automatique qui fabriquait des sacs et les remplissait. Avec l’aide du grand-père de Tim, Joe, l’entreprise a acheté un moulin de 50 000 $ pour 100 $ à la fermeture H and H Coffee Company. Il est encore utilisé aujourd’hui comme moulin à poivre. (“Nous avons évidemment dû reconstruire des pièces et des trucs”, dit Tim.) Petit à petit, avec l’aide de membres de la famille, dont le frère de Tim, Chris, le fils de Chris, Christopher, le cousin Jeff et des employés fidèles, dont certains ont fait partie de l’entreprise depuis 25 ans, la marque Fiesta de Bolner s’est développée pour inclure plusieurs bâtiments pour la réception, le chargement et la production. C’est même la marque préférée de choix pour certains des plus célèbres joints de barbecue traditionnels et artisanaux de l’État, des marques mexicaines et des supermarchés bien-aimés. Des étagères de pots d’échantillons de produits de marque maison se trouvent près du bureau de Tim. Les affaires, a insisté Tim, se font principalement avec des accords de poignée de main. Oui, ceux-ci existent toujours. La confiance et la famille sont les épices secrètes des produits Fiesta de Bolner. “Je ne fais rien sans parler à Greg et Chris”, a déclaré Tim.

L’entreprise reste une entreprise multigénérationnelle. Les enfants de Greg et Lindsay sont prêts à intervenir le moment venu. Je ne peux pas m’empêcher de me demander, cependant, comment la quatrième génération des poumons de Bolners s’en tirera. Pendant les heures que j’ai passées à interroger la famille dans la salle de conférence, les vapeurs d’épices se sont engouffrées dans l’air du campus dans mes poumons, devenant plus fortes, jusqu’à ce que mes voies nasales et mes poumons brûlent avec du poivre noir, du poivre de Cayenne, de la poudre de piment et du paprika. La sensation s’est renforcée au fur et à mesure que nous visitions l’installation, son mélange de machines réutilisées et modernes tournant et vrombissant. La mise en bouteille et le capsulage ont été chronométrés, avec des mesures exactes du contenu. Des piments froissés et séchés étaient transportés sur un tapis roulant jusqu’à un sac en attente d’être scellé et expédié dans un magasin, comme le marché mexicain à trois pâtés de maisons de chez moi. J’ai mentionné la sensation de brûlure dans mes poumons à Greg. “On s’y habitue”, a-t-il répondu. Je ne suis pas sûr que le sentiment se dissipe, mais je suis certain que l’amour des Texans pour les épices de la marque Fiesta de Bolner ne va pas faiblir de si tôt.

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