‘Ce n’est pas le diable. C’est l’Amérique.

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BUFFALO – Moins de 24 heures après qu’un homme armé a pris d’assaut l’épicerie où Tony Marshall a travaillé pendant des années, tuant 10 personnes, Marshall était de retour aux Tops.

Il a retourné des hot-dogs sur un gril placé juste à l’extérieur du périmètre du ruban de mise en garde, les distribuant aux personnes en deuil et aux passants. Pendant qu’il travaillait, il portait une chemise rouge avec un logo Tops Friendly Markets. “C’est un magasin communautaire”, a déclaré Marshall, 59 ans. “Cela signifiait tout pour nous.”

C’était un sentiment partagé par beaucoup dans cette partie majoritairement noire de la ville. Pour les résidents, les Tops étaient plus qu’une simple source de nourriture et de médicaments. Dans un quartier avec peu de magasins ou d’espaces publics, l’épicerie était un site pour des événements communautaires et des cadeaux, un lieu de rencontre et un lieu de rencontre.

« C’était plus qu’un magasin. C’était un endroit où vous pouviez rencontrer un ami, un parent, une petite amie », a déclaré Jerome Bridges, un autre employé de Tops qui a survécu à l’attaque en se barricadant avec plusieurs autres dans une salle de conférence. “Un endroit pour sortir et faire du shopping et avoir une bonne conversation pendant que vous le faites.”

De nombreux résidents d’East Side ont déclaré qu’ils passaient parfois leurs heures de loisirs dans le parking de Tops, en ayant de longues conversations avec des gens qui semblaient être de parfaits étrangers – des étrangers, c’est-à-dire jusqu’à ce qu’ils découvrent qu’ils vivent à un pâté de maisons les uns des autres, ou sont membres de la famille élargie ou fréquentent le même restaurant.

Ce sens de la communauté était nécessaire, a déclaré Marshall, en tant que forme de protection dans une ville où de nombreux Noirs ont été confrontés toute une vie à la discrimination et aux abus.

Buffalo est la septième ville la plus ségréguée du pays pour les Noirs américains, selon un rapport de la Brookings Institution. La population noire avait un revenu médian des ménages de 28 320 $ en 2019, selon un rapport de l’Université de Buffalo, avec un taux de pauvreté de 31 %. Les résidents blancs avaient un revenu de 49 156 $ et un taux de pauvreté de 9,1 %.

« Je suis fou de Buffalo, j’adore ça ici ; ça peut être une belle ville », a déclaré Regina Williams, 59 ans, assise dans une voiture avec sa fille et sa petite-fille près des Tops. Mais « c’est tellement isolé qu’ils doivent faire quelque chose à ce sujet. Ils ne font rien à ce sujet. Rien.”

Dans les premiers jours qui ont suivi la fusillade, de nombreux habitants d’ici ont vu l’horrible acte de violence raciale comme l’une des nombreuses injustices qui se sont produites dans leur vie, et parfois à travers les générations.

Même le fait que l’East Side ait une telle concentration de Noirs est lui-même le résultat de pratiques discriminatoires, ont déclaré des habitants. Et c’est cette ségrégation qui a transformé le quartier en cible pour le tireur, soupçonné d’être un jeune de 18 ans qui a épousé des opinions racistes et suprémacistes blanches.

«Quelqu’un qui est à quatre heures de route sait où venir cibler les Noirs. Vous ne vivez même pas dans cette communauté mais vous savez où venir chercher tous les Noirs. C’est triste », a déclaré Shirley Hart, portant une assiette avec l’un des hot-dogs fraîchement grillés de Marshall. « C’est l’expérience de la personne noire en Amérique. Nous y sommes tous confrontés, d’une manière ou d’une autre. Ce n’est peut-être pas à ce point entre nos mains, mais nous en faisons l’expérience.

Le centre-ville de Buffalo se trouve du côté ouest, longeant la rivière Niagara qui sépare New York du Canada. Il y a des parcs verdoyants avec des bancs ou des œuvres d’art à l’intérieur. Les rues sont lisses. Les arbres sont grands et abondants.

Mais au fur et à mesure que vous conduisez, et surtout une fois que vous avez atteint Main Street, le paysage commence à changer. Les routes deviennent plus accidentées. Les arbres sont moins nombreux. Les lots vides apparaissent plus fréquemment. Les magasins du coin sont éparpillés, mais il y a aussi des magasins fermés.

Jefferson Avenue, sur le côté est de Buffalo, est la bande la plus animée de la région. La bibliothèque, les stations de radio, les salons de coiffure et les magasins de cigares se trouvent tous dans la rue ou à proximité. Il en va de même pour les Tops.

L’épicerie a été construite en 2003 après une campagne soutenue de la communauté. Avant son ouverture, les voisins avaient peu d’options de supermarché.

“Tout le monde va à Tops parce que c’est dans le quartier”, a déclaré Tara “Judy” Clark, 58 ans, debout devant le garde-manger Buffalo Community Fridge. Elle portait un sac fourre-tout de produits qu’elle venait de ramasser sur le site.

James Baldwin a hoché la tête, ajoutant que sur le côté est de Buffalo, il y a peu de parcs publics ou d’autres espaces pour se rassembler, de sorte que les habitants apprennent à se connaître aux sommets. Et de nombreux habitants évitent de conduire parce qu’ils ont peur de la police, a déclaré Baldwin, 60 ans.

“Nous aimons rester proches parce que nous nous faisons arrêter si nous nous aventurons”, a-t-il déclaré.

Il a dit que le simple fait d’être dehors au coin d’une rue – comme il le faisait à ce moment-là, avec Clark à proximité – le rend nerveux car cela l’expose à la police qui patrouille dans la zone. Vous ne savez jamais quand un officier pourrait venir et “en faire un problème”, a déclaré Baldwin.

“Le seul moment où nous pouvons nous amuser ou rencontrer d’autres personnes, c’est d’aller dans les magasins”, a déclaré Clark. Maintenant, elle a peur d’y aller, craignant qu’un tireur ne cible à nouveau sa communauté.

“Le diable était vraiment, vraiment occupé chez cet homme”, a-t-elle déclaré.

Baldwin a rapidement répondu: «Ce n’est pas le diable. C’est l’Amérique. Ils l’ont fait, ils l’ont élevé, ils l’ont mis là.

La grande et dynamique communauté noire de Buffalo remonte au début et au milieu des années 1900, lorsque des Noirs fuyant la violence raciste du Sud sont venus à Buffalo dans le cadre de la grande migration. Ils étaient attirés par sa tranquillité, la liberté qu’il offrait par rapport aux lois Jim Crow et l’abondance d’emplois ouvriers. Buffalo était autrefois l’un des plus grands centres de production d’acier et de farine de mouture, et c’était un centre ferroviaire.

Au fur et à mesure que la communauté noire grandissait, la redlining, la rénovation urbaine et d’autres pratiques l’ont reléguée dans l’East Side, qui est devenu le cœur battant de la vie noire à Buffalo. Il a “beaucoup d’histoire culturelle qui remonte très loin, principalement axée sur la communauté afro-américaine”, a déclaré Carl Nightingale, professeur d’histoire de Buffalo. “Plein de toutes sortes de clubs de blues merveilleux, de clubs de jazz, de clubs de hip-hop, de barbecues, de lieux de restauration soul.”

Depuis lors, la communauté se bat pour obtenir une reconnaissance et un statut égal. Mais les revers ont été nombreux.

En 1958, les autorités ont construit l’autoroute Kensington, un projet d’autoroute qui a effectivement coupé le quartier du reste de la ville. De nombreux dépanneurs et boutiques maman-et-pop qui dépendaient du trafic vers et depuis le centre-ville pour leurs affaires ont dû fermer leurs portes.

En 1972, les Buffalo Bills ont déménagé de l’East Side vers la banlieue. Plusieurs commerces qui servaient les visiteurs du stade de football ont été contraints de fermer.

À ce jour, si vous conduisez le long des routes qui étaient autrefois très fréquentées par les navetteurs de la ville, les anciennes structures restent – des vitrines fermées et des maisons abandonnées. De longs pâtés de maisons vides remplis d’herbe et de déchets.

La dernière bataille est la gentrification. Certains habitants ont déclaré que le gouvernement attire des appartements de luxe et des gratte-ciel vers le centre-ville, ce qui fait grimper les prix des maisons dans toute la ville. Les résidents d’East Side craignent qu’ils ne soient hors de prix dans leur propre quartier.

“Ils le construisent dans la communauté, et les gens qui y vivent ne peuvent même pas se le permettre”, a déclaré Angela Stewart, 61 ans, une pasteure qui a grandi dans l’East Side mais qui n’y vit plus. « Je pense que c’est un peu fou. Comment sont-ils supposés aller mieux si vous les traitez de cette façon ? »

Les habitants disent que la brutalité policière est également une préoccupation. Yvonne King, qui vit à proximité des Tops, a déclaré qu’elle conduisait son fils de 16 ans à l’école, même si ce n’était qu’à quelques pâtés de maisons, car elle craignait la police.

Malgré les difficultés, la communauté s’est épanouie à certains égards.

En 2007, les membres de l’East Side ont formé le Buffalo United Front pour résoudre les problèmes de leur communauté, de la police à l’insécurité alimentaire et à l’éducation.

En 2016, l’East Side Bike Club a pris vie. Tous les samedis, les East Siders enfilent des t-shirts fluo et font du vélo – avec des dons pour ceux qui n’ont pas le leur – à travers la ville. Alors que les voitures klaxonnent en guise de soutien, les résidents peuvent voir différentes parties de leur communauté et apprendre une nouvelle façon de faire de l’exercice ou de se déplacer.

Le club propose des ateliers permettant aux résidents d’apprendre les règles de la route et de réparer leurs propres vélos.

Samedi, ils seront au parc Martin Luther King Jr. à 9h30, faisant le tour de leur quartier de l’East Side.

Ils passeront devant les Tops qui étaient autrefois une source de communauté et de nourriture. Ils pleureront les personnes qu’ils ont perdues et se souviendront d’une autre institution de l’East Side qui leur a été enlevée – cette fois, espérons-le, seulement temporairement.

“C’est l’Amérique. Le système n’a pas été construit pour nous, il a été construit sur notre dos », a déclaré Hart. “C’est triste, mais malheureusement, nous y sommes habitués et nous gérons la main qui nous a été distribuée.”

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