Browns QB Watson suspendu 6 matchs, la NFL pèse l’appel

Le quart-arrière des Cleveland Browns, Deshaun Watson, a été suspendu pour six matchs lundi après avoir été accusé par deux douzaines de femmes au Texas d’inconduite sexuelle lors de traitements de massage, dans ce qu’un officier disciplinaire a qualifié de comportement “plus flagrant que tout autre examiné par la NFL”.

La punition infligée par l’officier disciplinaire du jeu, l’ancienne juge fédérale Sue L. Robinson, était bien en deçà de ce que la NFL avait demandé: une suspension à durée indéterminée d’au moins un an pour avoir enfreint la politique de conduite personnelle de la ligue.

Watson, qui a joué pendant quatre saisons avec Houston avant d’être échangé à Cleveland en mars, a récemment réglé 23 des 24 poursuites intentées par des femmes alléguant du harcèlement sexuel et des agressions pendant les traitements en 2020 et 2021.

La NFL a trois jours pour faire appel de la décision.

“Bien qu’il s’agisse de la peine la plus importante jamais infligée à un joueur de la NFL pour des allégations de conduite sexuelle non violente, le comportement de M. Watson est plus flagrant que tout autre examiné auparavant par la NFL”, a écrit Robinson dans la conclusion de son rapport de 16 pages. .

Même si la seule discipline dans la convention collective est une amende ou une suspension, Robinson a exigé comme condition de réintégration que Watson «limite sa massothérapie aux séances dirigées par le club et aux massothérapeutes approuvés par le club» pour le reste de sa carrière.

Elle a ajouté que Watson ne doit avoir “aucune implication négative avec les forces de l’ordre et ne doit pas commettre de violations supplémentaires” de la politique de conduite personnelle.

La NFL Players Association a déclaré qu’elle respecterait la décision de Robinson. Si l’une ou l’autre des parties fait appel, le commissaire de la NFL Roger Goodell ou une personne qu’il désigne prendra la décision, conformément aux termes de l’ABC. Le syndicat pourrait alors tenter de contester cette décision devant un tribunal fédéral.

La ligue avait demandé une suspension d’au moins un an et l’amende de 5 millions de dollars pour Watson, 26 ans, lors d’une audience de trois jours devant Robinson en juin, ont déclaré à l’Associated Press deux personnes proches des discussions sous couvert d’anonymat. parce que l’audience n’était pas publique.

La NFL a présenté un rapport de 215 pages basé sur les témoignages de quatre des 12 femmes interrogées par les enquêteurs de la ligue et de 37 autres tiers. Robinson a déterminé, sur la base du fardeau de la preuve de la ligue, que Watson avait violé trois dispositions de la politique de conduite personnelle : agression sexuelle ; conduite présentant un danger réel pour la sécurité et le bien-être d’une autre personne ; et une conduite qui compromet ou met en danger l’intégrité de la NFL.

Robinson a noté que la ligue avait reconnu à l’audience que la sanction recommandée était “sans précédent” et elle a conclu que la NFL ne devrait pas modifier ses normes de discipline pour les agressions sexuelles non violentes sans donner un préavis équitable aux joueurs.

“Définir les conduites interdites joue un rôle essentiel dans l’état de droit, permettant aux gens de prédire les conséquences de leur comportement”, a-t-elle écrit. “Il est intrinsèquement injuste d’identifier une conduite comme interdite seulement après que la conduite a été commise, tout comme il est intrinsèquement injuste de modifier les peines pour une telle conduite après coup.”

Robinson a rejeté les dénégations d’actes répréhensibles de Watson et a considéré son “absence de remords exprimés” comme un facteur aggravant.

« En ce qui concerne les facteurs atténuants, il est un délinquant primaire et avait une excellente réputation dans sa communauté avant ces événements. Il a coopéré à l’enquête et a payé la restitution », a-t-elle écrit.

Watson, qui a signé un contrat de cinq ans de 230 millions de dollars entièrement garanti, ne perdra que 345 000 $ si la suspension reste inchangée, car son salaire de base cette saison est de 1,035 million de dollars. Sa prime à la signature de 45 millions de dollars n’est pas affectée par la suspension.

Dans un communiqué, la ligue a déclaré qu’elle “examine l’imposition par le juge Robinson d’une suspension de six matchs et prendra une décision sur les prochaines étapes”.

C’était le premier cas pour Robinson, qui a été nommé conjointement par la NFL et le syndicat pour gérer l’inconduite des joueurs – un rôle précédemment occupé par Goodell.

Watson peut continuer à s’entraîner et à jouer dans des matchs hors-concours avant que sa suspension ne commence la première semaine de la saison régulière. Il peut retourner à l’entraînement lors de la semaine 4 et serait éligible pour jouer le 23 octobre lorsque les Browns joueront à Baltimore.

Il a fait signe aux supporters en liesse pendant que lui et ses coéquipiers commençaient leur période d’étirement avant l’entraînement lundi à Berea, Ohio. « Nous vous soutenons, Watson ! » cria l’un.

Après avoir appris que la décision était imminente, la NFLPA a publié une déclaration conjointe avec Watson dimanche soir, affirmant qu’elle ne ferait pas appel et a exhorté la ligue à emboîter le pas. Le syndicat avait fait valoir que Watson ne devrait pas être puni du tout parce qu’il n’avait pas été reconnu coupable d’un crime.

Deux grands jurys du Texas ont refusé d’inculper Watson pour des plaintes pénales déposées par 10 des femmes.

Watson, un choix à trois reprises au Pro Bowl avec les Texans, a vu sa carrière de joueur bloquée par les allégations. Il a raté la saison 2021 après avoir exigé un échange avant que les allégations ne soient publiées.

Dans leurs poursuites, les femmes ont accusé Watson de s’exposer, de les toucher avec son pénis ou de les embrasser contre leur gré. Une femme a allégué que Watson l’avait forcée à pratiquer le sexe oral.

Watson a nié tout acte répréhensible, insistant sur le fait que toute activité sexuelle avec trois des femmes était consensuelle. Il a publiquement insisté sur le fait que son objectif était d’effacer son nom avant d’accepter des règlements financiers confidentiels avec 20 des femmes le 21 juin.

“Cette affaire a commencé parce qu’une femme a eu le courage de s’avancer et de faire entendre sa voix”, a déclaré l’avocat Tony Buzbee, qui représente les femmes dans les poursuites civiles. “Son courage a inspiré beaucoup d’autres avec la même expérience. Rien de cette saga n’aurait eu lieu sans cette voix courageuse. Une personne peut faire changer les choses.

Buzbee a déclaré que bien que certains de ses clients “aient des sentiments forts” à propos de la procédure de la NFL, il a noté que la procédure civile et la procédure disciplinaire de la NFL “sont très différentes”.

Concernant la décision de suspension, Buzbee a noté que son équipe juridique n’était pas impliquée dans ce processus.

« Nous ne savons pas ce qui a été présenté au juge Robinson par les avocats de la NFL. Nous ne savons pas comment le cas de la NFL a été présenté », a-t-il dit, ajoutant que « seule une petite fraction de ces femmes que nous représentons ont été contactées par les avocats de la NFL. Au-delà de cela, nous ne pouvons pas spéculer et n’avons aucun commentaire sur la décision.

L’affaire très médiatisée de Watson a renouvelé l’examen de la gestion par la ligue de la mauvaise conduite des joueurs, ainsi que de son soutien aux femmes, et a laissé les Browns se demander s’ils trouveront un jour un quart-arrière de franchise.

Depuis l’échange, les fans se sont demandé si la ligue avait le pouvoir d’interdire à Watson de jouer malgré l’absence d’accusations criminelles.

La ligue a été sensible à son image et a imposé la discipline appropriée à Watson après avoir été critiquée pour sa gestion de cas antérieurs de violence domestique ou d’inconduite sexuelle contre des femmes impliquant le porteur de ballon de Baltimore Ray Rice, le quart-arrière de Pittsburgh Ben Roethlisberger et le porteur de ballon de Cleveland Kareem Hunt , entre autres.

Les Browns ont été largement condamnés pour avoir signé Watson. L’équipe cherche désespérément une réponse à long terme au poste de quart-arrière – ils ont eu 32 partants, un sommet dans la ligue depuis 1999 – et beaucoup se sont demandé pourquoi l’équipe affronterait un joueur avec autant de bagages.

Lors de sa conférence de presse d’introduction après avoir été échangé à Cleveland, Watson a été catégorique sur son innocence.

“Je n’ai jamais agressé, manqué de respect ou harcelé une femme de ma vie”, a-t-il déclaré à l’estrade, où il a été rejoint par le directeur général des Browns Andrew Berry et l’entraîneur Kevin Stefanski. « J’ai été élevé différemment. Ce n’est pas mon ADN. Ce n’est pas ma culture. Ce n’est pas moi en tant que personne.

Il a répété ces commentaires trois mois plus tard au minicamp des Browns. Cependant, une semaine plus tard, il a réglé 20 des poursuites civiles. Toutes les poursuites restantes pourraient encore être jugées, mais pas avant 2023 après que les deux parties ont accepté d’attendre après la saison à venir.

Le 15 juillet, 30 femmes ont réglé des poursuites contre les Texans après avoir affirmé que l’équipe avait ignoré et activé Watson alors qu’il les harcelait et les agressait pendant les séances de thérapie. Les termes des règlements étaient confidentiels.

Malgré l’enchevêtrement juridique de Watson, les Browns et plusieurs autres équipes l’ont poursuivi après que le premier grand jury ait refusé de l’inculper.

Initialement, Watson a refusé les Browns. Mais les propriétaires de Cleveland, Dee et Jimmy Haslam, l’ont séduit avec le contrat entièrement garanti le plus riche de l’histoire de la ligue, jusqu’à ce point.

Watson avait d’autres offres mais a choisi les Browns et a renoncé à sa clause de non-échange pour rejoindre une équipe qui sortait d’une saison 8-9. Cleveland a conclu l’accord le 18 mars en acceptant d’envoyer à Houston trois choix de première ronde et six sélections au total pour Watson.

All-American à Clemson, Watson a été repêché par les Texans avec le choix n ° 12 en 2017. Il a commencé six matchs en tant que recrue avant de passer pour 4 165 verges et 26 touchés lors de sa deuxième année.

Watson est devenu l’un des QB d’élite de la ligue, lançant pour 4 823 verges et 33 touchés en 2020 malgré le fait qu’il ait joué dans une équipe texane qui est allée 4-12.

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Les écrivains sportifs AP Tom Withers à Berea, Ohio, et Kristie Rieken à Houston ont contribué.

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