Brittney Griner détenue en Russie alors que Phoenix Mercury ouvre la saison

PHOENIX (AP) – La foule violette et orange s’est frayé un chemin à travers le dédale de barricades qui remplissent le centre-ville de Phoenix ces jours-ci, l’excitation grandissant à chaque pas vers le Footprint Center.

Leurs voix, qui n’étaient plus étouffées par la circulation et les tracteurs, ont créé le type de buzz palpable à l’intérieur de l’arène que seule une ouverture de saison peut générer.

En dessous coulait un courant de peur et de chagrin pour la seule personne disparue.

Brittney Griner, sept fois All-Star et rouage clé en deux voyages pour les finales de la WNBA, n’était pas avec les Phoenix Mercury pour leur match d’ouverture contre les Las Vegas Aces vendredi soir. Alors que le Mercury et le reste de la WNBA avançaient dans la saison, Griner approche des trois mois de sa détention en Russiesans calendrier pour sa libération.

“C’est horrible ce qui lui est arrivé, sachant aussi bien que certains d’entre nous, les fans, l’ont connue”, a déclaré MJ Hill, détenteur d’un abonnement Mercury depuis la première saison de la WNBA en 1997, qui portait un t-shirt “Free BG”. . “C’est une personne gentille et douce, et c’est horrible de penser à où elle se trouve et à ce qu’elle traverse.”

Griner a été arrêtée le 17 février après que les autorités de l’aéroport de Moscou ont déclaré avoir trouvé des cartouches de vapotage contenant prétendument de l’huile dérivée de cannabis dans ses bagages, ce qui pourrait entraîner une peine maximale de 10 ans de prison. L’administration Biden a déterminé que Griner était détenu à tort. Une audience devant un tribunal russe est prévue le 19 mai.

La WNBA et les responsables américains ont travaillé à la libération de Griner, mais n’ont pas encore fait de progrès avec le gouvernement russe.

“Il ne se passe pas un jour sans que je travaille là-dessus d’une manière ou d’une autre, en discutant avec diverses personnes du gouvernement américain, son agent, sa famille, d’autres experts dans ce domaine qui peuvent nous aider à naviguer dans un très complexe et très franchement, comme je l’ai dit lors de notre projet, une situation inimaginable », a déclaré la commissaire de la WNBA, Cathy Engelbert, à Seattle.

La WNBA et Mercury ont d’abord été réticents à dire quoi que ce soit de peur d’aggraver la situation de Griner, mais sont devenus plus vocaux à mesure que sa détention a duré plus longtemps. Plusieurs joueurs ont parlé de la détention de Griner, y compris l’attaquant de Seattle Storm Breanna Stewart, qui a tweeté quotidiennement à son sujet.

“BG est dans mon esprit tous les jours”, a déclaré Stewart avant le match du Storm contre les Lynx du Minnesota vendredi soir. “Vous avez ces moments où vous ne pouvez tout simplement pas croire qu’elle est toujours détenue à tort en Russie. En espérant qu’on la ramène à la maison. La WNBA n’est pas la WNBA sans BG.

La WNBA reconnaît Griner cette saison avec un autocollant au sol avec «BG» et son n ° 42 dans les 12 arènes de la ligue alors qu’elle continue d’être détenue.

Washington a placé son autocollant sur la ligne de touche bleue entre les bancs de l’arène des Mystics dans la capitale nationale, placé à côté d’un autocollant «Black Lives Matter». Certains remplaçants d’Indiana Fever s’asseyaient par terre près du “BG42” en attendant une pause dans l’action pour pouvoir entrer dans le match.

« Nous sommes tous préoccupés par la situation, quelque chose qui normalement serait géré beaucoup plus rapidement », a déclaré l’entraîneur de Washington Mike Thibault. “(Ça) n’a certainement pas été le cas et je pense que tout le monde voit ce qui se passe. Elle est dans les pensées de tout le monde.

Les joueurs de Mercury portaient des t-shirts noirs avec “We Are BG” en lettres blanches pendant les échauffements et les présentations. La garde Sophie Cunningham s’est adressée à la foule avant le match contre Las Vegas.

“Nous espérons toujours qu’elle sera bientôt de retour avec nous, mais d’ici là, nous allons botter des fesses et gagner des matchs”, a-t-elle déclaré.

L’absence de Griner a semblé avoir un impact sur le Mercury une fois le match commencé, à la fois émotionnellement et sur le terrain. Phoenix, qui manquait de deux autres joueurs clés à cause de blessures, est tombé dans un gros trou au début et a perdu 106-88.

“En première mi-temps, nous n’avons pas opposé beaucoup de résistance”, a déclaré le garde de Mercury Skylar Diggins-Smith. « Nous savons que nous devons nous améliorer. C’est la première fois que nous sommes tous là-bas. Ils étaient plus physiques, ils se sont mis à leur place, se sont partagé le basket et on manquait des deux côtés du parquet »

Le détenteur d’un abonnement au Chicago Sky, Montie Apostolos, portait un sweat à capuche blanc vendredi soir avec “Free Britney Griner Now!” devant et « WOMENHOOPTOO MOVEMENT » derrière. Elle avait également une pancarte avec “Free BG # 42” avec une balle traversant le filet.

“Je suis préoccupé par son bien-être émotionnel”, a déclaré Apostolos, dont la nièce, Jewell Loyd, joue pour le Seattle Storm. «Je veux qu’elle sache que nous l’aimons et que nous poussons tous les jours aussi loin que nous le pouvons pour nous assurer – le garder là-bas, le garder devant, qu’ils savent toujours – et j’espère qu’elle obtiendra le mot . Et j’espère qu’elle sera libérée.

Un centre de 6 pieds 9 pouces, Griner et la meneuse de notation de carrière de la WNBA Diana Taurasi ont été les acteurs clés d’une franchise Mercury qui a remporté le titre WNBA 2014 et a atteint la finale la saison dernière, perdant face au Chicago Sky.

Griner est six fois All-Star, a remporté des prix consécutifs de joueur défensif de l’année WNBA en 2014-15 et est le dunker le plus prolifique de l’histoire de la WNBA. Double médaillée d’or, elle a connu l’une des meilleures saisons de sa carrière de neuf ans dans la WNBA en 2021, menant la WNBA en tirs bloqués tout en terminant deuxième en marquant et sixième en rebond.

Griner devait à nouveau jouer un rôle clé pour le Mercury cette saison après que l’équipe ait renforcé sa liste avec les ajouts de Tina Charles et Diamond DeShields.

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Les rédacteurs sportifs AP Howard Fendrich à Washington, DC, Tim Booth à Seattle et Andrew Seligman à Chicago ont contribué à ce rapport.

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