Après des années de scandale, les courses hippiques américaines sont à l’aube de changements majeurs : NPR

Les fans applaudissent pendant la course cinq avant la 147e course du Kentucky Derby à Churchill Downs à Louisville, Ky.

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Les fans applaudissent pendant la course cinq avant la 147e course du Kentucky Derby à Churchill Downs à Louisville, Ky.

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Après avoir passé environ une décennie dans l’industrie des courses de chevaux, l’amour de Mary Cage pour les animaux n’était pas suffisant pour la garder dans un travail qu’elle ne pouvait plus supporter.

Ces dernières années, des tragédies et des scandales qui ont fait la une des journaux ont affligé l’industrie des courses de chevaux.

En 2019, au cours d’une seule saison de course, plus de 30 chevaux sont morts au parc californien de Santa Anita. Des allégations de dopage ont suivi les propriétaires et les entraîneurs des gagnants de la Triple Couronne. Et en mars 2020, 27 personnes ont été inculpées pour un prétendu stratagème de dopage de chevaux de course.

Cage, qui a quitté l’industrie à 26 ans, a récemment écrit que la tragédie de Medina Spirit, dont la victoire au Kentucky Derby en 2021 a été annulée et décédée en décembre, l’a forcée à remettre en question la direction de l’industrie.

“Je pense que l’amour pour les chevaux est encore profondément enraciné dans l’industrie, mais qu’il y a tellement de changements à apporter”, a déclaré Cage à NPR. “Et en tant que sport ancien, les courses de chevaux ont tendance à rester ancrées dans la tradition et sont donc souvent très résistantes au changement.”

De la mode, des juleps à la menthe et, bien sûr, des courses de chevaux, le Kentucky Derby de samedi est un événement ancré dans la tradition.

De l’extérieur, l’industrie dans son ensemble a la même apparence qu’elle l’a toujours été. Mais sous le glamour et l’excitation, l’industrie de plus de 100 ans est à l’aube d’une transformation majeure.

Mary Cage en juin 2018.

Samantha Bussanich/Mary Cage


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Samantha Bussanich/Mary Cage

Le Congrès entre en scène

Le Congrès est intervenu l’année dernière en réponse aux allégations très médiatisées de dopage et d’abus qui sévissent dans les courses de chevaux.

Les législateurs ont approuvé la loi sur l’intégrité et la sécurité des courses de chevaux (HISA) de 2021, établissant un organisme d’autorégulation appelé Horseracing Integrity and Safety Authority.

L’Autorité de sécurité est chargée de réglementer à la fois la sécurité des courses et le contrôle antidopage. Il établit actuellement un ensemble uniforme de normes. Les règles de sécurité ont été approuvées par la Federal Trade Commission et devraient entrer en vigueur le 1er juillet. Ils travaillent également sur des règles antidopage qui entreront en vigueur le 1er juillet 2023.

Depuis sa création aux États-Unis, l’industrie des courses de chevaux a largement existé sous un ensemble disparate de règles à travers des dizaines de États qui accueillent des courses de chevaux. Par exemple, chaque état peut avoir des normes différentes sur l’utilisation des fouets lors d’une course et même les types de chevaux de médicaments peuvent être donnés.

Taiba, participant au Kentucky Derby, prend un bain après une séance d’entraînement à Churchill Downs mercredi.

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Taiba, participant au Kentucky Derby, prend un bain après une séance d’entraînement à Churchill Downs mercredi.

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Ceci est différent des autres ligues sportives majeures aux États-Unis. La NBA, par exemple, a un ensemble de normes et de règles pour tous les athlètes et équipes.

Les sanctions pour les entraîneurs ou les propriétaires de chevaux qui enfreignent ces règles diffèrent également en fonction de la juridiction. S’il s’avère qu’ils ont enfreint les règles dans un État, ils peuvent souvent participer à une course dans un autre État peu de temps après.

La création de l’Autorité de sécurité donne à Cage l’espoir qu’une nouvelle aube se profile pour les courses de chevaux.

“Je pense que HISA va être l’une des étapes les plus complètes vers l’uniformité et vers la sécurité des chevaux et des humains et des courses que nous pourrions prendre”, a déclaré Cage.

Les tensions montent

Ailleurs, les commissions de courses de chevaux au niveau des États et les sentiments des groupes industriels à l’égard des changements à venir vont de l’appréhension à l’hostilité pure et simple.

La National Horsemen’s Benevolent and Protective Association – qui représente les propriétaires de chevaux de course pur-sang, les entraîneurs et d’autres membres du personnel – a déposé une plainte fédérale contre l’Autorité de sécurité. L’organisation, ainsi que plusieurs affiliés de l’État, ont demandé la fin de l’autorité et ont remis en question sa constitutionnalité. Mais le mois dernier, un juge s’est rangé du côté de l’autorité de sûreté.

Une action en justice distincte déposée dans le Kentucky par les commissions des courses de Virginie-Occidentale, de l’Oklahoma et de la US Trotting Association est toujours en cours.

“Tout le monde préférerait qu’il n’existe pas. Je ne pense pas que ce soit une déclaration injuste”, a déclaré Scott Chaney, directeur exécutif du Horse Racing Board de Californie, à NPR.

Suite aux décès massifs dans le parc de Santa Anita, la Californie a adopté des dizaines de nouvelles règles pour rendre les courses de chevaux plus sûres, a-t-il déclaré.

“L’ironie n’est pas perdue pour moi qu’une partie de la raison [HISA] existe est à cause des blessures catastrophiques survenues en Californie en 2019 », a-t-il déclaré. « Mais je dirais que trois ans plus tard, nous ne sommes probablement plus en mesure d’avoir besoin de quelque chose comme HISA.

En fait, les règles de la Californie seraient plus strictes que certaines trouvées dans la HISA, a-t-il déclaré. La législation fédérale ne permet pas une interprétation plus stricte des règles de sécurité sous l’autorité de l’organisme.

La HISA a des règles sur l’utilisation des fouets sur les chevaux qui sont moins strictes que les propres politiques de la Californie et du New Jersey, par exemple.

“Selon les règles, les jockeys sont limités à utiliser le fouet six fois, mais pas plus de deux fois de suite” sans donner au cheval l’occasion de répondre “”, selon le Daily Racing Form.

Les chevaux courent dans la quatrième course au parc de Santa Anita devant des tribunes vides à Arcadia, en Californie, en 2020.

Mark J. Terrill/AP


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Les chevaux courent dans la quatrième course au parc de Santa Anita devant des tribunes vides à Arcadia, en Californie, en 2020.

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“Nous ne sommes pas ravis que cela entre en vigueur”, a déclaré Chaney. “Nous reconnaissons qu’il s’agit d’une loi fédérale et pensons que nous devrions la soutenir et essayer de trouver la meilleure façon de la faire fonctionner.”

La Californie a été le premier État à s’y inscrire. Elle a accepté de percevoir et de verser les frais liés à l’Autorité de sécurité, et elle doit payer environ 1,4 million de dollars.

Ce montant varie considérablement d’un État à l’autre.

L’Iowa, par exemple, a reçu une facture d’environ 215 000 $, selon Brian Ohorilko, directeur des jeux à l’Iowa Racing and Gaming Commission.

Ohorilko a déclaré à NPR qu’il se demandait lui aussi si la création de l’Autorité de sécurité serait plus contraignante que bénéfique.

Chaney prédit que le prix de l’adhésion à l’Autorité de sécurité finira par tuer les petits hippodromes dans certains États.

“Je pense qu’il est juste de dire qu’il y aura une certaine contraction en termes de nombre d’hippodromes à cause de cela, car ils ne pourront pas se conformer au fil du temps”, a-t-il déclaré. “Mais je pense que ceux qui sont capables de se conformer seront bien mieux placés, beaucoup plus forts, et les courses de chevaux dans l’ensemble seront dans une meilleure position.”

Quant à Cage, elle ne sait pas quand ni si elle reviendra aux courses de chevaux. Il y a tellement de changements qu’elle veut voir apportés au sport. Elle espère en faire partie.

“Je pense qu’il doit y avoir un grand changement radical pour vraiment nettoyer le sport”, a-t-elle déclaré. “Je suis un allié des courses de chevaux, mais je suis un allié qui exige des améliorations pour le bien des chevaux de ce sport et de ses habitants.”

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