À l’intérieur de la frustration de Biden face à la flambée des prix

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Le président Biden semblait optimiste lorsqu’il a visité une usine de biocarburants de l’Iowa en avril pour parler de la baisse des prix de l’essence, se tenant devant un gros tracteur alors qu’il déclarait que “les biocarburants ont un rôle à jouer en ce moment” et annonçait un plan pour étendre l’utilisation de l’éthanol au cours de l’été.

Mais en privé, Biden a rejeté la politique comme étant inefficace et a remis en question la valeur du voyage, selon deux personnes familières avec les conversations. Après son retour à la Maison Blanche, il a transporté ses cadres supérieurs, y compris le chef de cabinet Ron Klain, dans le bureau ovale, les harcelant de questions sur le but de l’événement.

Biden s’était inquiété avant même l’annonce qu’il exagérait la capacité de l’éthanol à réduire les prix de l’essence et pouvait nuire à ses objectifs climatiques, ont déclaré les gens, s’exprimant sous couvert d’anonymat pour discuter de conversations privées. Mais le secrétaire à l’Agriculture Tom Vilsack et d’autres responsables ont exhorté Biden à partir, arguant que cela aiderait au moins le Midwest – et la Maison Blanche, après tout, cherchait désespérément des moyens de faire baisser les prix de l’essence.

L’épisode illustre le défi de plusieurs mois de la Maison Blanche pour atténuer la hausse des prix, et la frustration croissante du président face à l’incapacité de son administration à le faire. Le problème a explosé au cours de la dernière année, consommant les principaux collaborateurs du président et menaçant son programme national, ses priorités internationales et les perspectives politiques de son parti.

“L’inflation est le fléau de notre existence”, a déclaré Biden la semaine dernière dans l’émission de Jimmy Kimmel.

Klain et d’autres hauts responsables ont demandé aux chefs d’agence de rechercher toutes les mesures qu’ils pourraient prendre pour réduire les coûts pour les Américains. Biden exprime de plus en plus sa colère en interne. Et certains démocrates, à l’intérieur et à l’extérieur de la Maison Blanche, veulent se concentrer sur la cupidité des compagnies pétrolières et gazières comme pièce maîtresse de leur message d’automne.

Dans un discours vendredi au port de Los Angeles, Biden a renouvelé une attaque contre les grandes entreprises pour avoir ostensiblement maintenu les prix élevés pour augmenter les profits, affirmant que cela le rendait tellement fou qu’il voulait “faire sauter” quelqu’un. “Exxon a gagné plus d’argent que Dieu l’année dernière”, a déclaré Biden. “Exxon – commencez à investir et commencez à payer vos impôts.” Les compagnies pétrolières nient que leurs politiques maintiennent les prix artificiellement élevés.

Mais il y a peu de preuves que tout cela fonctionne. Et certains économistes disent que la nature inhabituelle de cette course inflationniste la rend particulièrement tenace.

“Je pense que nous sommes dans une position vraiment difficile, car nous n’avons pas de précédents réussis pour avoir une économie aussi chaude en termes de faible taux de chômage et d’inflation élevée et sans récession”, a déclaré l’ancien secrétaire au Trésor Larry Summers. “Ça va être très, très difficile de réaliser un atterrissage en douceur.”

Au contraire, le problème semble s’accélérer. Les prix ont augmenté de 8,6% en mai, le plus haut niveau en 40 ans, selon le dernier indice des prix à la consommation publié vendredi. De plus, les prix ont grimpé plus rapidement le mois dernier qu’ils ne l’avaient fait en avril, ébranlant l’optimisme de la Maison Blanche selon lequel le pays avait déjà atteint son pic d’inflation.

Cinq graphiques qui expliquent la course inflationniste actuelle

Les prix de l’essence, le signe le plus visible de la flambée des prix, ont monté en flèche, la moyenne nationale pour un gallon d’essence atteignant 4,99 $, selon AAA. L’invasion de l’Ukraine par la Russie a bouleversé les marchés mondiaux de l’énergie, perturbant davantage les chaînes d’approvisionnement déjà en plein désarroi à cause de la pandémie. Les sanctions occidentales contre Moscou en guise de punition pour la guerre ont également considérablement augmenté les coûts.

Mais les Américains ressentent les hausses de prix à tous les niveaux : le coût de la nourriture, du logement, des billets d’avion, des soins médicaux et des vêtements a tous augmenté. Et alors que les prix continuent d’augmenter, les vents contraires économiques éclipsent et réorientent l’agenda du président sur tous les fronts.

Le sénateur Joe Manchin III (DW.Va.) a torpillé le vaste plan économique du président en partie à cause des préoccupations concernant l’inflation. Le président a changé son approche vis-à-vis de l’Arabie saoudite, un important producteur de pétrole, après s’être engagé en tant que candidat à traiter le pays comme un “paria”.

Un nouveau sondage du Washington Post et de la Schar School of Policy and Government de l’Université George Mason a révélé que la plupart des Américains s’attendent à ce que les prix continuent d’augmenter l’année prochaine et modifient leurs habitudes de dépenses en conséquence. Les républicains continuent de s’emparer de la question comme preuve de l’échec de la gestion de l’économie par les démocrates, les élections au Congrès étant à moins de cinq mois.

Alors que les responsables de l’administration concluent de plus en plus qu’ils ne peuvent pas faire grand-chose pour affecter les prix, ils essaient au moins de changer leur message – par exemple, vantant les indicateurs positifs de l’économie, principalement un niveau presque record taux de chômage. Mais alors que les Américains sont aux prises avec la hausse des coûts des articles de tous les jours, l’argument ne semble pas résonner.

La Maison Blanche a fait un nouvel effort le mois dernier pour montrer que Biden et son équipe travaillaient dur pour essayer de contenir l’inflation. Le président a rencontré le président de la Réserve fédérale, Jerome Powell, dans le bureau ovale et a rédigé un éditorial dans le Wall Street Journal, tandis que la Maison Blanche a envoyé des responsables sur les réseaux câblés pour décrire les mesures prises par l’administration.

Biden et ses collaborateurs ont également commencé à attaquer les républicains plus vigoureusement, en se concentrant en particulier sur une proposition publiée par le sénateur républicain Rick Scott (R-Fla.) Qui, selon les démocrates, aggraverait les choses en augmentant les impôts de nombreux Américains.

Mais la poussée des messages n’a donné lieu à aucune nouvelle mesure directe pour réduire les coûts.

Jason Furman, professeur à l’Université de Harvard et ancien conseiller économique du président Barack Obama, a longtemps critiqué la taille du plan de relance du coronavirus adopté par les démocrates au début du mandat de Biden, arguant qu’il contribuait à l’inflation.

Mais il a déclaré que l’administration avait largement fait ce qu’elle pouvait pour réduire les coûts depuis lors, bien qu’il ait remis en question le moratoire prolongé sur le remboursement de la dette étudiante et le maintien des tarifs sur la Chine. Le redémarrage des remboursements des prêts étudiants et la suppression de certains tarifs, a fait valoir Furman, pourraient aider à atténuer le problème.

Furman a également déclaré qu’il y avait un décalage entre la colère du public à propos de l’inflation et ce que Biden pouvait faire à ce sujet. “Il n’y a rien dont les Américains sont plus fous que les prix de l’essence”, a-t-il déclaré. “C’est l’une des choses sur lesquelles la Maison Blanche a très peu de pouvoir. C’est un prix mondial, et il est déterminé par des événements mondiaux.

L’administration a également eu du mal à expliquer combien de temps les Américains devraient s’attendre à voir les prix augmenter, donnant l’impression inexacte que les augmentations rapides des prix s’atténueraient relativement rapidement. Lorsque les prix ont commencé à augmenter sensiblement l’année dernière, Biden et d’autres ont suggéré que c’était le résultat de la réouverture rapide de l’économie après la pandémie et que cela s’estomperait à mesure que l’économie se stabilisait.

Les hausses de prix “devraient être temporaires”, a déclaré Biden en juillet 2021, une prédiction reprise par les principaux collaborateurs qui ont promis que l’inflation serait “transitoire”. Ces derniers mois, ces responsables ont changé d’avis, et à la fin du mois dernier, Biden a commencé à dire que l’inflation était sa “première priorité économique”.

Furman a déclaré que l’analyse précoce du problème par l’administration était suivie par la plupart des estimations, y compris la Réserve fédérale. Ils se sont juste tous trompés.

« Ils n’étaient pas en avance sur la courbe. Vous ne pouvez pas regarder en arrière et dire : ‘Wow, c’était impressionnant’ », a-t-il déclaré. “Mais vous ne pouvez pas regarder en arrière et dire qu’ils faisaient une opération de spin hautement politique.”

L’engagement renouvelé avec l’Arabie saoudite est l’une des conséquences politiques les plus frappantes de la hausse des prix, car il marque un écart notable par rapport à la rhétorique de campagne de Biden et s’engage à placer les droits de l’homme au centre de sa politique étrangère.

Pendant des mois, de hauts responsables de la Maison Blanche et du Département d’État ont débattu de la question de savoir si le président devait se rendre dans le pays, compte tenu de ses critiques acerbes à l’égard de l’Arabie saoudite pour son bilan en matière de droits de l’homme, en particulier le meurtre du chroniqueur du Washington Post Jamal Khashoggi.

Cependant, après l’invasion de l’Ukraine par la Russie et le travail diplomatique de plusieurs mois des responsables de Biden, le président devrait se rendre en Arabie saoudite plus tard cet été et rencontrer Mohammed bin Salman, le prince héritier et chef de facto du royaume.

Les responsables espèrent que cette visite contribuera à renforcer la production de pétrole et facilitera les accords de paix au Moyen-Orient, faisant baisser les prix du gaz dans le processus.

Au port de Los Angeles vendredi, Biden a présenté l’inflation comme un problème mondial de grande envergure, entraîné par la persistance de la pandémie et l’invasion en cours de la Russie, et il a vanté les efforts de son administration pour améliorer les chaînes d’approvisionnement.

“Chaque pays du monde reçoit une grosse part de cette inflation – pire que nous ne le sommes dans la grande majorité des pays du monde”, a-t-il déclaré. “Mais ne vous y trompez pas: je comprends que l’inflation est un véritable défi pour les familles américaines.”

Mais dans une déclaration avant le discours, Biden a résumé succinctement son problème immédiat et urgent : “Nous devons faire plus – et rapidement – pour faire baisser les prix ici aux États-Unis.”

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